Hay algo extraño en El jardín secreto. La clásica novela de Frances Hodgson Burnett, publicada este verano hace 100 años, toma el tradicional tropo de la literatura infantil del huérfano protagonista y lo retuerce. Mary Lennox no es una criatura de buen corazón y despreocupada, cortada por el patrón de Oliver Twist o Cenicienta (o Anne Shirley, Pip, Jane Eyre o Heidi). La conocemos en la India, en medio de un brote de cólera que acaba con sus padres británicos y sus sirvientes. Durante la crisis, Mary es olvidada. Más tarde es encontrada en su guardería y enviada a Misselthwaite Manor, en los páramos de Yorkshire, para vivir con un tío al que nunca conoció. Mary no echa de menos a sus padres muertos, y dado que ellos no la querían es difícil culparla por ello. Aunque los lectores pueden sentir que su corazón se ablanda ante la situación de Mary, su antipatía -que no debe confundirse con una picardía al estilo de Tom Sawyer- resulta desagradable. Rebosante de imperiosidad colonial, Mary dice del personal de la casa en la India: «No son personas, son sirvientes que deben hacer salaam». Tiene una rabieta cuando conoce a Martha, una sirvienta de Misselthwaite con acento de Yorkshire, llamándola «hija de un cerdo». Se queja de la comida y espera expectante que alguien le ponga los zapatos. El egocentrismo de Mary contrarresta el sentimentalismo habitual en los retratos de niños de la época victoriana. También hace que Mary sea mucho más interesante que, por ejemplo, Pollyanna, el personaje del título de la novela de Eleanor H Porter de 1913.

Porque no tiene nada más que hacer, empieza a preguntarse por un jardín cerrado en los terrenos abandonados durante una década. (No por casualidad, Mary tiene 10 años.) Se acerca cada vez más al jardín hasta que, con la ayuda de un petirrojo, descubre la llave. Poco a poco, empieza a interactuar con las estaciones, la tierra y las flores, así como con las historias de las personas que aman este paisaje, incluidos Ben, el jardinero, y Dickon, el hermano de Martha. Para Mary, no es un benefactor o un amor romántico lo que cataliza su crecimiento. Más bien, aprende a cuidar de sí misma, a experimentar la soledad en el paisaje natural. Se hace acompañar de excéntricos locales de todo el espectro social, y empieza a disfrutar del movimiento de su cuerpo; su transformación comienza cuando aprende a saltar a la cuerda.

Mientras tanto, el tratamiento que hace el libro de la discapacidad y la vida de los «inválidos» es a la vez intrigante y preocupante. Lo más notable es la descripción de Colin Craven, un primo de Mary aún más desagradable que ella. Después de que su madre muriera al darle a luz, su padre, el amo de Misselthwaite, dejó a su hijo escondido en la casa. Crece y se convierte en un niño enfadado y que se odia a sí mismo, que inquieta a los criados y que tiene un miedo neurótico a convertirse en jorobado. Aunque Mary es la protagonista, su historia es paralela a la de Colin. De hecho, una de las características más extrañas del libro es que son los dos personajes más heridos y antipáticos los que más hacen por curarse mutuamente. La guía moral de los adultos bondadosos no tiene mucho que ver con ello.

El jardín secreto es un catalizador para la curación de los personajes que lo ven, y con Colin el efecto es literal. Incapaz de caminar cuando le conocemos, descubre en el jardín que puede ponerse de pie. Practica en secreto hasta que es capaz de sorprender a su padre saliendo de su silla de ruedas y caminando. En el caso de Colin, es evidente desde el principio que su discapacidad es psicológica y tiene su origen en una infancia sin amor. Pero no es de extrañar que la noción de curación de Burnett se base en la Ciencia Cristiana. La filosofía es evidente en el texto: «Cuando los nuevos y hermosos pensamientos empezaron a expulsar a los viejos y horribles, la vida empezó a volver a , su sangre corrió saludablemente por sus venas y la fuerza se derramó en él como un torrente». En la página, la historia de Colin es inquietante. En el contexto de una literatura más amplia que tiene relativamente pocos personajes complejos con discapacidades, el diagnóstico de «todo está en su cabeza» se siente decepcionante.

La historia de la recepción de la novela es tan extraña como el texto. Aunque El jardín secreto se cataloga ahora como literatura infantil, originalmente se publicó por entregas en una revista para adultos antes de ser publicada en su totalidad en 1911. Dirigida tanto a los lectores jóvenes como a los adultos, tuvo un tibio éxito y se convirtió en poco más que una nota a pie de página en la prolífica carrera de Burnett; sus otras novelas, como Una princesita y El pequeño Lord Fauntleroy, eran mucho más populares en el momento de su muerte en 1924. Lo que probablemente salvó al libro del inframundo de la impresión fue el aumento del siglo XX en los estudios de literatura infantil y la atención general a la literatura para niños como un género distinto. Eso, y el hecho de que los derechos de autor del libro expiraron en los Estados Unidos en 1987, y en la mayoría de los demás lugares en 1995, abriendo el camino a un número incalculable de ediciones abreviadas, no abreviadas y adaptadas.

Esta inusual historia, por tanto, ha demostrado ser el elemento más duradero del legado literario de Burnett. Tal vez eso no debería sorprendernos, dado lo adelantado que fue a su tiempo. En El jardín secreto, la herencia legítima de la huérfana Mary es, en última instancia, ella misma y el mundo natural, la capacidad de decir la verdad a los demás y de que se la devuelvan, de vivir una vida plena tanto del cuerpo como de la imaginación.

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