Las estimaciones sobre el número de especies de parasitoides varían mucho: la mayoría son diminutas, por lo que hay muchas especies sin descubrir. Algunos sitúan el tope en 2 millones.

«Probablemente haya más especies de ellos que de cualquier otro tipo de animal en la Tierra», dice Andrew Forbes, de la Universidad de Iowa, en Iowa City. «Si uno se detiene a pensar en la enorme cantidad de animales de la Tierra que se ganan la vida poniendo huevos en otros animales y haciéndoles todo tipo de cosas horribles antes de consumirlos vivos, puede dar que pensar».

La avispa parasitoide ancestral era probablemente similar a las modernas moscas de sierra, que se alimentan de madera muerta que ha sido digerida por hongos simbióticos. Puede ser que una especie perdiera los hongos, por lo que empezó a matar a otras especies que sí los tenían.

El primer orden del día para un parasitoide adulto es encontrar un huésped adecuado. Primero identifica su hábitat preferido, que tiene un aspecto y un olor distintos. Luego se trata de poner un huevo de forma adecuada.

La avispa puede apuñalar a la oruga de esta forma una docena de veces

Para conseguirlo, la mayoría de las avispas parasitoides tienen un órgano en forma de aguja con el que apuñalan a sus huéspedes. Por ejemplo, las avispas Iseropus clavan sus huevos en las larvas de las polillas Hemerocampa. En una conferencia de 1929, el entomólogo Robert Cushman describió el ataque en detalle.

Iseropus ataca a la oruga de la Hemerocampa al final de su vida, cuando ya ha construido su capullo en un olmo. La avispa se posa en el árbol y tantea el capullo.

«Con entusiasmo lo prueba por todas partes hasta que, aparentemente satisfecha de que se adapte a su propósito, lo sujeta firmemente con sus patas, arquea su abdomen hasta que el estilete apunta perpendicularmente hacia el capullo, y luego lo empuja a través de las mallas», según Cushman. La avispa puede apuñalar a la oruga de esta manera una docena de veces.

Otras especies tienen que trabajar mucho más. Sus huéspedes pueden defenderse.

La sorprendente y metálica Lasiochalcidia pubescens (a veces L. igiliensis) pone sus huevos en las larvas de los hormigueros. Eso parece una idea monumentalmente mala, porque las larvas de los hormigueros son feroces depredadores.

Provoca a los hormigueros para que ataquen sus patas

Cavan pequeñas fosas en la arena, y luego se entierran en el fondo. Cuando una hormiga sin suerte entra en el pozo, se desliza por el lateral y el hormiguero la agarra con sus poderosas mandíbulas.

A pesar de los riesgos, L. pubescens ha evolucionado para poner sus huevos en la garganta del hormiguero.

Provoca al hormiguero para que ataque sus patas con sus mandíbulas. Cuando el hormiguero se agarra, ella mantiene sus mandíbulas separadas usando sus musculosas patas, y cuidadosamente inyecta un huevo en la membrana de la garganta expuesta del hormiguero.

Otros parasitoides son mucho más cautelosos. Ni siquiera se acercan a sus anfitriones, y en su lugar dejan huevos para que los encuentren.

Una familia, los Eucharitids, utilizan larvas de hormigas como anfitriones. Ponen sus huevos en plantas cercanas a los nidos de hormigas. Cuando las larvas de avispa emergen, se quedan sentadas hasta que encuentran una hormiga que se dirige a su nido.

Otros parasitoides deben aventurarse en un territorio verdaderamente peligroso

Una vez dentro del nido de hormigas, la larva del parasitoide se adhiere a una larva de hormiga. Emite un ramillete químico tan similar al de sus hormigas anfitrionas que las hormigas aceptan su presencia.

Incluso cuando se convierte en una avispa adulta, las hormigas la tratan como una de las suyas, aseándola y alimentándola. Antes de que desaparezca el olor que imita a las hormigas, la avispa sale del nido y se marcha.

Otros parasitoides deben aventurarse en un territorio verdaderamente peligroso para encontrar a sus huéspedes. Una especie japonesa ha aprendido a bucear.

Agriotypus gracilis pone sus huevos en las pupas de una mosca caddis llamada Goera japonica. Como todas las moscas caddis, estas larvas construyen cajas protectoras con seda y granos de arena. También viven entre 15 y 15 centímetros bajo el agua.

Las larvas que se desarrollan dentro del cuerpo de un huésped necesitan obtener algo de aire

Para llegar a uno, la avispa hembra se arrastra por el tallo de una planta o por el lado de una piedra expuesta. Puede sobrevivir unos 14 minutos bajo el agua. Su grueso pelo forma una especie de burbuja que le permite respirar.

Después de poner un huevo, la hembra flota hasta la superficie para buscar otra pupa. Una vez que las larvas eclosionan, suelen comerse a su huésped.

Las larvas como éstas lo tienen fácil. Están fuera del cuerpo del huésped, por lo que pueden respirar normalmente. Sin embargo, las larvas que se desarrollan dentro del cuerpo del huésped necesitan obtener algo de aire.

Encyrtus infidus es un parasitoide de la cochinilla Lecanium kunoensis (a veces llamada Eulecanium kunoense). Muchas larvas del parasitoide se desarrollan sobre una larva de escama y la utilizan como bufé.

Convierten a sus huéspedes en sus guardaespaldas personales

Al principio, las larvas permanecen unidas al huevo del que han salido por un pedúnculo. Esto les ayuda a tomar aire. Más tarde, las entrañas de la escama se abarrotan, las larvas empiezan a competir por el espacio y el tallo se corta. Pero la larva de avispa tiene una solución.

La larva de escama tiene una red de tubos que suministran aire a todo su cuerpo, llamados tráqueas. Cada tráquea termina en una abertura llamada espiráculo, a través de la cual la larva de escama intercambia aire con su entorno.

Cuando la larva del parasitoide pierde la conexión con su huevo, fusiona sus espiráculos con el sistema traqueal de la escama y «roba» aire hasta que pupa.

Otros parasitoides hacen algo más que robar el aire de sus huéspedes. Convierten a sus huéspedes en sus guardaespaldas personales.

En la frondosa maleza de Brasil, el parasitoide Glyptapanteles busca orugas de la polilla Thyrinteina leucoceraea y deposita hasta 80 huevos. La oruga anfitriona sigue alimentándose incluso después de que las larvas salgan de los huevos.

Mueve su cabeza violentamente de un lado a otro para mantener a raya a los depredadores

Los parasitoides se alimentan de las entrañas de la oruga hasta que están listos para pupar. Entonces, casi todos se alimentan de la oruga aún viva y tejen un capullo en una ramita u hoja cercana.

Sin embargo, unos pocos se quedan dentro de la oruga. Su trabajo es controlar a la oruga y hacer que vigile a sus hermanos y hermanas que están pupando.

La asediada oruga deja de comer. Utiliza su cuerpo, que a estas alturas está plagado de agujeros, como tienda de campaña para proteger a las pupas. También balancea su cabeza violentamente de un lado a otro para mantener a raya a los depredadores. Una vez que las avispas emergen, la oruga muere.

Después de la pupación, el adulto tiene que emerger del cuerpo de su huésped. Esta es la parte particularmente horripilante, y no se parece en nada a la famosa escena del estallido del pecho de Alien.

La avispa sale en gran parte cubierta de fluidos corporales y fragmentos de tejido del huésped

Escribiendo en 1932, Curtis Clausen explicó que la avispa adulta «debe primero efectuar una ruptura en el pupario que la rodea y luego raspar o morder una cantidad variable de vísceras o tejido del huésped, y finalmente cortar un agujero en el tegumento fuertemente quitinizado…»

Todos estos mordiscos y cortes crean un lío tremendo, y «la avispa sale muy cubierta de fluidos corporales y fragmentos de tejido del huésped.» Mientras que la avispa «se limpia fácil y rápidamente», el desafortunado huésped «muere inmediatamente como resultado de esta burda mutilación».

Una vez terminado esto, a las avispas adultas les queda una tarea para completar el ciclo. Deben aparearse.

Los machos no hacen nada por el cuidado de los huevos, por lo que su única tarea es fecundar a las hembras.

En algunos parasitoides, los machos vuelan en busca de señales químicas segregadas por las hembras receptivas. Pero a veces los papeles se invierten. En algunas especies del género Melittobia, que infecta a las larvas de abejas y avispas solitarias, los machos producen olores que atraen a las hembras en tropel.

Melittobia pone huevos en sus huéspedes justo antes de que pupen. La hembra pica al huésped hasta someterlo, y luego pone un grupo de huevos en la superficie exterior. Este simple acto inicia un extraño drama sexual.

Las larvas se alimentan a través de la piel del huésped, pupan y se convierten en avispas. Casi todas son hembras. Si el huésped es lo suficientemente grande, los huevos se convierten rápidamente en hembras de alas cortas. Estas ponen aún más huevos, agotando al huésped por completo.

Los hermanos luchan entre sí por el acceso a sus hermanas emergentes.

Los huevos puestos más tarde se convierten en hembras de alas largas, que mastican el capullo del huésped y salen volando para encontrar más víctimas.

Mientras tanto, dentro del capullo los pocos machos ciegos comienzan a cortejar a las hembras. Suben y bajan las patas, acarician a las hembras con las patas y las antenas y agitan las alas, según un estudio realizado en 2008 por Robert Matthews, de la Universidad de Georgia en Atenas.

La competencia entre los machos es feroz. «Los hermanos luchan entre sí por el acceso a sus hermanas emergentes», según Matthews. A veces, todos los machos acaban muertos.

Las hembras se quedan entonces sin pareja. Así que hacen algunos más.

Una avispa hembra encuentra un nuevo huésped y pone unos pocos huevos, normalmente menos de diez. Todos estos huevos se convierten en machos.

Se queda por ahí, acariciando a sus hijos con sus antenas, viéndolos crecer hasta convertirse en pupas y luego emerger como adultos. Mientras que la mayoría de las hembras de parasitoides abandonan a sus crías en cuanto ponen las patas, las hembras de Melittobia pueden ser positivamente maternales.

Cuando emerge el primer macho adulto, la hembra se aparea con él. Después de haber sido fecundada por su propio hijo, pone una nidada completa de huevos en el mismo huésped.

Si eso le parece una forma bastante peculiar de reproducirse, prepárese, porque Copidosoma floridanum ha ido más allá. «Estas avispas inventaron la clonación genética mucho antes de que los humanos tuvieran siquiera una idea», dice John Werren, de la Universidad de Rochester en Nueva York.

Una hembra de C. floridanum pone un solo huevo en el huevo de una polilla noctuida. El huevo del hospedador eclosiona y la larva del hospedador crece, evidentemente sin darse cuenta de las 1500-2000 larvas del parasitoide que hay en su interior. Una vez que el huésped alcanza su fase larvaria final, las larvas parasitoides comienzan a comerlo y se desarrollan rápidamente.

Al matar a sus hermanastros, hacen comida para sus hermanas idénticas

«A medida que los embriones comienzan a desarrollarse, se dividen, y se dividen, cada huevo haciendo copias genéticas idénticas de sí mismo», dice Werren. «Se trata de una gemelación enloquecida».

Entre las hijas genéticamente idénticas, un subconjunto se convierte en «soldados». Se desarrollan más rápido que sus hermanas y defienden al huésped. Si otra avispa se acerca, la atacan y se comen los huevos que pueda llegar a depositar.

Las hembras soldado también hacen algo que parece contraproducente: buscan a sus hermanos y los matan. Lo hacen porque son genéticamente idénticas a sus hermanas, pero sólo comparten la mitad de su ADN con sus hermanos. Al matar a sus medio hermanos, hacen comida para sus hermanas idénticas.

Unos pocos machos escapan de la matanza. Eventualmente se aparean con las hembras fértiles que surgen después, y el ciclo continúa.

Puede que te parezca que los parasitoides son irremediablemente horribles. Pero lo curioso es que son bastante útiles, en gran parte porque cada parasitoide es muy específico en su elección de huésped.

Cada año, una quinta parte de los cultivos del mundo son devorados por plagas de insectos: por ejemplo, alrededor del 25% del arroz de la India se pierde a causa de los insectos. Los parasitoides pueden controlar estas plagas, sin necesidad de insecticidas dañinos.

A menudo no entendemos las intrincadas relaciones entre los parasitoides y sus huéspedes

En 1888, la cochinilla algodonosa estaba diezmando los campos de cítricos de California. Así que los agricultores trajeron un «depredador ahora legendario», el escarabajo parasitoide australiano vedalia. Rápidamente suprimió las cochinillas, que incluso ahora se mantienen bajo control.

A finales del siglo XX, el mundo había visto más de 3.600 introducciones intencionadas de parasitoides contra más de 500 plagas en casi 200 países e islas.

Pero muchos no han tenido tanto éxito como el escarabajo vedalia. Sólo el 30% de los parasitoides introducidos fueron capaces de establecerse con éxito, y de ellos, sólo el 36% han controlado completamente sus plagas objetivo.

Esto no es un fracaso por su parte, sino por la nuestra. A pesar de más de un siglo de trabajo, a menudo no comprendemos las intrincadas relaciones entre los parasitoides y sus huéspedes. La diversidad salvaje de estos insectos, al parecer, sigue estando fuera de nuestro alcance.

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