No hay que tener miedo a los fantasmas para ser sepulturera.

Sheree Stout no les tiene miedo aunque sí cree en ellos. Todo lo demás -Dios, el cielo, el infierno- no lo tiene claro, pero es de mente abierta.

«En este trabajo no se puede opinar demasiado»

No tiene miedo de los fantasmas enfadados del cementerio.

Es una suerte porque vive en el lugar. Mientras sea buena en su trabajo, hay menos riesgo de que los espíritus vengativos ronden su salón.

Sheree ha sido jefa de sacristanes en el cementerio de Waikumete durante dos años, después de empezar como jardinera. No es un trabajo para el que se necesiten cualificaciones, ya que la mayor parte de la formación se realiza en el trabajo.

Es responsable de todo, desde la organización de los servicios de entierro con las familias, hasta la excavación de tumbas y el funcionamiento del horno crematorio.

El cementerio es enorme, se extiende por 108 hectáreas y alberga algunas de las tumbas más antiguas del país.

¿Cómo se excava una tumba?

Para empezar, no tiene dos metros de profundidad. «Tiene un metro y medio», dice Sheree (1,68 m). La profundidad se elige porque permite un entierro doble. Un miembro de la familia va primero y se puede añadir otro más adelante.

Tampoco son todos del mismo ancho.

«Mucha gente cree que simplemente cavamos el mismo tamaño de agujero cada vez»

Eso no ocurre. Tiene que haber una cierta cantidad de tierra a cada lado del ataúd, así que el tamaño del ataúd varía el tamaño del agujero.

Algunos se siguen cavando a mano en el caso de un niño o de no poder acceder con una excavadora. Y la profundidad se mide con una cinta métrica para asegurar la profundidad correcta.

«¡Medir, medir, medir!», dice Sheree.

Tiene poca paciencia con la gente que sugiere apilar varias tumbas para sortear los problemas de capacidad.

«Apilar tumbas… no es viable», dice.

Cuanto más profunda es la excavación, más inestable se vuelve la tierra y se derrumba sobre sí misma. Todo lo que no sea un doble apilamiento o el ocasional triple no funciona.

«Llevamos mucho tiempo enterrando gente», dice, «y la doble profundidad es la mejor y más segura disposición».

En su sección de enterramientos naturales sí ofrecen tumbas poco profundas de un metro (91 cm), aunque la normativa establece que debe haber al menos 800 mm de tierra encima del ataúd.

¿Se están abriendo los kiwis a la muerte?

Como parte de la apertura de los kiwis a los funerales, los cementerios se están abriendo cada vez más al público. Sheree participó en la reciente jornada de puertas abiertas de Waikumete, a la que asistieron más de 3.000 personas.

La capilla, el crematorio y el horno crematorio se abrieron con el objetivo de «desmitificar el proceso».

Una de las mayores ideas erróneas en torno a la cremación es que el ataúd pasa por la puerta de la capilla directamente a las llamas.

«Esto es un mito» dice Sheree, abriendo la puerta para mostrar un largo pasillo.

Se lleva el cuerpo por el pasillo, que es una zona de visión pública, se coloca en una sección detrás de las pantallas de vidrio, y luego se coloca en el horno (primero asegurándose de que no hay marcapasos en el cuerpo. Tienen la desagradable costumbre de explotar).

El proceso de cremación dura aproximadamente una hora y media, tras la cual se retiran los huesos. Este es otro mito: mucha gente cree que el cuerpo se reduce a cenizas en el fuego. En realidad, todavía está en forma de hueso, y luego se traslada a una máquina para ser triturado en cenizas. El proceso es necesario para manipular piezas metálicas como las prótesis de cadera.

«Hoy en día la gente tiene más metal que hueso», dice Sheree.

Ella y el resto del personal rara vez tienen que ver el cuerpo en sí -aunque ocasionalmente las familias piden que les devuelvan los anillos y tienen que abrir el ataúd.

¿Cuál es la mejor y la peor parte del trabajo?

La sepultura tiene sus puntos fuertes, como cualquier trabajo, dice.

«Es un trabajo con más aspectos positivos que negativos, a pesar de que nos dedicamos a la muerte»

Cuando llega una persona a la que se le ha diagnosticado una enfermedad terminal, puede sentirse sin poder sobre su vida. Ser capaz de guiarles a través de sus opciones para el funeral y ser parte de ese proceso es algo que es muy especial para Sheree.

Una de las partes más difíciles es lidiar con la muerte de un miembro del personal. Esto es quizás más común de lo que se piensa, ya que cuando los sacristanes llegan a un cementerio tienden a quedarse de por vida.

«Hace poco perdimos a un miembro muy cercano de nuestro equipo que llevaba más de 20 años trabajando con nosotros», dice Sheree.

Estaban involucrados en el proceso de enterrarlo, lo que hizo que el trabajo fuera duro.

«No es que nos desvinculemos del trabajo normalmente, pero tienes que tener ese pedacito que te guardas para ti… y eso es difícil cuando se trata de alguien que conoces».

¿Ha cambiado su forma de ver la muerte?

Desde que tomó este trabajo, Sheree se ha vuelto más consciente especialmente de situaciones como conducir.

«Vino una persona que había sido atropellada al salir de una señal de ceda el paso», dice Sheree.

Son ocasiones como esa las que le hacen pensar en ser más cuidadosa en la vida real. Después de todo, cuando estás en la industria de la muerte, queda muy claro que a todos nos llega en algún momento.

Newshub.

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