File 20180907 190639 1nvjzhk.jpg?ixlib=rb 1.1
Hormigas Myrmecocystus honeypot, mostrando las repletas, sus abdómenes hinchados para almacenar miel, por encima de las obreras ordinarias.
Greg Hume vía Wikimedia Commons, CC BY-SA

Manu Saunders, Universidad de Nueva Inglaterra

Hay siete especies de abeja melífera Apis en el mundo, todas ellas nativas de Asia, Europa y África. Apis mellifera, la abeja melífera occidental, es la especie reconocida mundialmente como «la abeja de la miel». Pero no es el único insecto que produce miel.

Muchas otras especies de abejas, hormigas y avispas fabrican y almacenan miel. Muchos de estos insectos han sido utilizados como fuente natural de azúcar durante siglos por las culturas indígenas de todo el mundo.

¿Qué es la miel falsa y por qué los análisis oficiales no la han detectado?

Por definición, la miel es una sustancia dulce y pegajosa que los insectos fabrican recogiendo y procesando el néctar de las flores. La asociación comercial entre la miel y las abejas melíferas se ha desarrollado en su mayor parte junto con la relación a largo plazo entre los seres humanos y las abejas melíferas domesticadas.

Esta asociación también está respaldada por el Codex Alimentarius, las normas alimentarias internacionales establecidas por las Naciones Unidas y la Organización Mundial de la Salud. El Códice de la Miel menciona únicamente a las «abejas melíferas» y establece que la miel que se vende como tal no debe tener ningún aditivo alimentario ni otros ingredientes añadidos.

Oh, miel, miel

Biológicamente, existen otras fuentes de miel procedentes de insectos. Las abejas sin aguijón (Meliponini) son un grupo de unas 500 especies de abejas que son excelentes productoras de miel y también se manejan como eficientes polinizadores de cultivos en algunas regiones. Las abejas sin aguijón se encuentran sobre todo en las regiones tropicales y subtropicales de Australia, África, el sudeste asiático y América.

Un economista especializado en abejas explica el papel vital de las abejas melíferas en el cultivo de sabrosas almendras

Su miel es diferente en sabor y consistencia a la de las abejas melíferas. Tiene un mayor contenido de agua, por lo que es mucho más líquida y tiene un sabor bastante ácido. La miel de las abejas sin aguijón es un alimento importante y una fuente de ingresos para muchas comunidades tradicionales de todo el mundo.

La recolección de «sugarbag», como se conoce en Australia, es una importante tradición cultural para las comunidades indígenas de las regiones del norte y del este.

Una abeja sugarbag.
James Niland/Flickr, CC BY

La producción de miel de las abejas sin aguijón no ha alcanzado el éxito comercial de la miel de las abejas melíferas, sobre todo porque las colonias de abejas sin aguijón producen mucha menos miel que una colmena de abejas melíferas Apis y son más complicadas de cosechar. Pero mantener las abejas sin aguijón en su área de distribución nativa para la miel, los servicios de polinización y el bienestar humano es una tendencia creciente.

Los abejorros también producen miel, aunque a muy pequeña escala. El néctar que almacenan en tarros de miel de cera es principalmente para el consumo de la reina, para mantener su energía durante la reproducción. Como muy pocas colonias de abejorros se establecen de forma permanente, no necesitan almacenar grandes cantidades de miel. Esto hace que sea casi imposible gestionar estas abejas para la producción de miel.

Las abejas no son los únicos himenópteros que fabrican miel. Algunas especies de avispas de papel, en particular las avispas mexicanas de la miel (Brachygastra spp.), también almacenan el exceso de néctar en sus nidos de cartón. Las comunidades indígenas locales valoran estas avispas como fuente de alimento, ingresos y medicina tradicional.

Avispa mexicana de la miel.
Wikimedia Commons

Las hormigas tienen estilos de vida similares a los de sus primas las abejas y las avispas y son buscadoras habituales de néctar. Algunas especies también fabrican miel.

«Hormiga melífera» es un nombre común para las muchas especies de hormigas con obreras que almacenan miel en su abdomen. Estos individuos, llamados repletos, pueden hinchar su abdomen muchas veces el tamaño normal con el néctar que engullen. Actúan como reservas de alimento para su colonia, pero también son recolectadas por el ser humano, especialmente por las comunidades indígenas de las regiones áridas.

Primer plano de tres grandes hormigas repletas de miel (Myrmecocystus mimicus) en el zoológico de Oakland.
vía Wikimedia Commons

Estas hormigas no sólo recogen el néctar de las flores, sino también las fugas de savia de los tallos de las plantas (llamadas nectarios extraflorales) y la melaza producida por hemípteros chupadores de savia como los pulgones y las cochinillas.

Los pulgones y las cochinillas no son del todo malos: producen un delicioso jarabe azucarado llamado melaza. La mayoría de las veces conocemos a estos insectos como plagas de jardines y cultivos: bultos verrugosos acurrucados en los tallos de las plantas, a menudo recubiertos de melaza pegajosa y el moho negro de hollín que prospera en el azúcar.

Los machos de estas especies de insectos suelen ser de corta duración, pero las hembras pueden vivir durante meses, chupando la savia de las plantas y soltando una melaza pegajosa y dulce como residuo de sus rejas. La composición del azúcar varía mucho dependiendo tanto de la planta como de la especie que chupa la savia.

La melaza ha sido durante mucho tiempo una valiosa fuente de azúcar para las culturas indígenas de muchas partes del mundo donde las abejas productoras de miel nativas son escasas. Muchos otros animales que buscan el néctar de las flores, como las abejas, las moscas, las mariposas, las polillas y las hormigas, también se alimentan de melaza. Es un recurso especialmente valioso durante el invierno o cuando los recursos florales escasean, y no sólo para otros insectos; se sabe que salamanquesas, meleros, otras aves pequeñas, zarigüeyas y planeadores se alimentan de melaza.

Miel en una hoja.
Dmitri Don/Wikipedia, CC BY-SA

También es una fuente indirecta de la miel de las abejas melíferas: ¡la savia de las plantas que se ha reciclado a través de dos especies de insectos diferentes! Las abejas melíferas son conocidas recolectoras de melaza. En algunas partes de Europa, el melazo es un importante recurso de forraje para las colonias de abejas.

Las mieles de melaza tienen un sabor único, dependiendo del árbol anfitrión del que se alimentan las cochinillas. Ejemplos famosos de esta miel especial son la miel alemana de la Selva Negra y la miel de mielada de Nueva Zelanda.

Las firmas de polen únicas en la miel australiana podrían ayudar a hacer frente a una industria falsificada

Así que, ¿por qué no averiguar un poco más sobre los insectos que producen miel en su región local?The Conversation

Manu Saunders, Investigador de la Universidad de Nueva Inglaterra

Este artículo ha sido republicado de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

Como cargar…

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.