Publicado originalmente en The Ottawa Citizen el 28 de enero de 2003
Título original: Oh I do so like squeezing bubblewrap

El problema de la resistencia bacteriana a los antibióticos sigue siendo un importante problema de salud pública. La columna de la semana pasada repasaba varias medidas para invertir esta tendencia. Sin embargo, a pesar de la educación pública, a veces sigue existiendo la expectativa de que los antibióticos eliminarán ese molesto resfriado o gripe de una semana de duración. Las infecciones víricas no mejoran con los antibióticos, pero las bacterianas sí.

Es importante entender las diferencias entre los virus y las bacterias para poder apreciar cómo funcionan los antibióticos.

Una bacteria funciona de forma análoga a una casa. Dentro de las paredes protectoras de la casa residen la maquinaria, las tuberías, los conductos y los electrodomésticos necesarios para mantener un entorno vital normal.

En el centro de la casa hay una mesa sobre la que se encuentran los planos para su construcción y mantenimiento. Llamemos a estos planos «Diseños ‘N Arquitectura» o ADN.

Alrededor de la mesa están los Lectores ‘N Administradores o ARN, el contratista. Ellos interpretarán los planos para instruir a los subcontratistas (la tripulación Ribo o ribosomas) sobre lo que deben construir o reparar. Además, la tripulación Ribo fabrica los materiales para cada tarea.

Utilizando el ADN el contratista construirá réplicas de la casa dentro de la urbanización. Sin embargo, supongamos que alguien piensa en una mejor forma de construir las paredes, quiere ventanas más eficientes energéticamente, un horno de alta eficiencia, automatización entre otros cambios. El contratista puede incorporar estas ideas en el ADN para mejorar las futuras casas.

De hecho, una casa puede compartir sus mejoras con un vecino. El vecino incorporará estos cambios en el ADN porque le proporciona una mayor protección y resistencia.

Las bacterias utilizan, genéticamente hablando, el ADN, el ARN y los ribosomas para ayudar a llevar a cabo las funciones básicas de mantenimiento de la vida: eliminar residuos, alimentarse, crecer y reproducirse.

Los antibióticos pueden explotar estas funciones. No es diferente de dañar una casa. Hay diferentes tipos de antibióticos. Cada uno de ellos impide el crecimiento de las bacterias (bacteriostático) o las mata directamente (bactericida). La elección del antibiótico depende del tipo de bacteria infecciosa. Por ejemplo, la penicilina curará la faringitis estreptocócica, pero no hará nada para eliminar las neumonías comunes o las infecciones de la vejiga.

Los antibióticos actúan:

  • interviniendo en la construcción de la pared, debilitándola. El sistema inmunitario puede penetrar en la pared bacteriana y destruir su contenido, haciéndola literalmente saltar por los aires.
  • Impedir que el ARN lea con precisión el ADN. Esta torcedura en la línea de montaje conduce a materiales de construcción defectuosos o de calidad inferior. Los planes se desvían. Los ribosomas son incapaces de realizar sus tareas.
  • Atacando a los ribosomas se detiene toda la construcción y reparación. Los pocos que quedan no pueden cumplir con las exigencias del trabajo y producen paredes o reparaciones defectuosas.
  • agujeros en una pared existente rompiendo las barreras protectoras. Los anticuerpos y las células especiales del sistema inmunitario entran por estos agujeros destruyendo la bacteria.

Las bacterias pueden contraatacar fortificando sus paredes, impidiendo que el antibiótico se adhiera a sus paredes y produciendo enzimas que inactivan el antibiótico. Otras bacterias resistentes a los antibióticos pueden transferir trozos de su ADN a bacterias menos resistentes. En efecto, proporcionan a sus hermanos más débiles el secreto de su resistencia a los antibióticos.

Los virus son cientos o miles de veces más pequeños que las bacterias. Contienen los planes para reproducirse pero no tienen la capacidad de llevarlos a cabo por sí mismos. Son los planos sentados en la mesa rodeados de cuatro paredes; simples hebras de material genético en una caja.

De hecho, con respecto a la enfermedad humana, son vagabundos que buscan un lugar para vivir. Al insertar su material genético en el ADN de una célula humana, toman el control de sus operaciones cotidianas. Secuestran la propia maquinaria de la célula para reproducirse. Cuando la célula se llena de partículas virales, se rompe. El virus se extiende a otras células y el proceso comienza de nuevo.

Los antibióticos no pueden destruir los virus porque se dirigen específicamente a la maquinaria que se encuentra en las bacterias. Dado que los virus no contienen esta maquinaria, el antibiótico no tiene un objetivo al que atacar.

Los medicamentos antivirales y las vacunas pueden interrumpir el ciclo reproductivo del virus. Estos medicamentos no son antibióticos. Las vacunas estimulan el sistema inmunitario para que produzca anticuerpos. El ejército de anticuerpos se movilizará y erradicará los virus específicos antes de que causen daño.

Los antibióticos pueden detener el dolor y el sufrimiento y salvar vidas. Como con todas las prescripciones, no dude en preguntar por qué está indicado este tratamiento. Su médico debería estar dispuesto a darle la respuesta.

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