La respuesta corta a la pregunta planteada es…. mucho. O, al menos, mucho más de lo que muchos grupos y personas quieren hacer creer. Hoy en día, el mundo está nadando en petróleo, y los precios se han reducido a la mitad en el último año. La teoría del «pico del petróleo» se basa en el trabajo del legendario geólogo M. King Hubbert, que en 1956 empleó su ahora famosa/infame «curva de Hubbert» para predecir que la producción de petróleo de Estados Unidos alcanzaría su punto máximo en 1970. Durante muchos años pareció estar en lo cierto, pero la «revolución del esquisto» está a punto de demostrar que fue prematuro.

Las falsas predicciones pesimistas sobre la futura producción de petróleo se remontan al inicio de la era petrolera moderna, a mediados de la década de 1850, y pueden atrapar rápidamente a los mejores expertos con más recursos disponibles. A modo de ejemplo, el informe Joint Operating Environment 2010 («el informe JOE») del Mando de las Fuerzas Conjuntas de EE.UU., líder de la transformación de las capacidades militares de EE.UU. entre 1999 y 2011, preveía un déficit de suministro mundial de 10 millones de b/d para 2015. Ahora, sólo cinco años después, tenemos un excedente de 2-3 millones de b/d.

La principal razón para «estar tan equivocados» sobre la disponibilidad futura del petróleo es la excesiva confianza en las técnicas analíticas que no aprecian el petróleo como un producto económico impulsado por el constante avance de la tecnología. Muchas predicciones se quedan cortas porque se centran de forma demasiado simplista en los años de reserva o en las reservas probadas recuperables divididas por la tasa de consumo anual. Sin embargo, las reservas probadas crecen con el tiempo y las estimaciones de los recursos recuperables cambian a medida que se adquiere nueva información mediante la perforación, la producción y el desarrollo tecnológico y de gestión. Otro factor que afecta a la percepción es que las empresas petroleras adoptan horizontes de planificación a corto y medio plazo. La exploración es costosa, por lo que no hay ningún incentivo económico para buscar recursos que no se necesitarán durante décadas. A nivel mundial, la relación entre reservas y producción de crudo ha oscilado entre 40 y 55 años. La estimación 1P es una estimación de las reservas probadas, lo que es probable que se extraiga de un pozo, con un 90% de probabilidad. A las reservas probables se les atribuye un 50% de certeza (2P) y a las reservas posibles un 10% de certeza (3P).

No sólo no ha desaparecido la oferta mundial de petróleo, sino que la producción ha aumentado sustancialmente y seguirá haciéndolo. Sólo desde 1995, el año en que Hubbert afirmó que la producción mundial de petróleo alcanzaría su punto máximo, la producción ha aumentado un 33% hasta superar los 93,2 millones de b/d, y tanto la EIA como la AIE prevén que la producción aumentará en aproximadamente 1 millón de b/d al año durante los próximos años. La nueva oferta de petróleo ha aumentado más rápido que nunca. Entre 2010 y 2014, la producción mundial aumentó en 1,215 millones de b/d al año, a pesar de la Gran Recesión, frente a los 889.000 b/d de 2000-2009. Y más allá del petróleo crudo, que es aproximadamente el 83% del suministro total, hay una reserva en rápida expansión de biocombustibles, líquidos de gas natural, combustibles sintéticos y otras fuentes que seguirán ampliando la disponibilidad de combustibles líquidos. Además, el ~66% del petróleo de un yacimiento se suele dejar de lado porque es demasiado caro o difícil de extraer. Comercial desde la década de 1970, la recuperación de petróleo potenciada por el CO2 ofrece un gigantesco premio global de 2 a 5 billones de barriles y una forma segura de secuestrar el CO2 bajo tierra durante 1.000 años.

En resumen, la afirmación de que el petróleo (y el gas) no son compatibles con nuestro objetivo de implantar un sistema energético más sostenible es cada vez más falsa. Por ejemplo, el Laboratorio Nacional de Tecnología Energética de EE.UU. informa de que las tecnologías de «próxima generación» harán que el petróleo obtenido de la recuperación de petróleo con CO2 sea 100% + «libre de carbono», frente al 75% actual. La realidad es que TODOS los sistemas energéticos están evolucionando, por lo que hay que permitir que TODAS las tecnologías compitan en nuestro objetivo de 1) hacer crecer nuestra economía, 2) aumentar nuestra seguridad energética y 3) reducir las emisiones de GEI. De lo contrario, aumentamos enormemente el riesgo de no desplegar las fuentes de energía más económicas y limpias.

La producción mundial de petróleo y las reservas probadas siguen aumentando

Fuentes: BP; EIA

Demostrado por la revolución del esquisto, es la emergente base de recursos no convencionales de Norteamérica la que tiene el mayor potencial. Y con el avance de las tecnologías y el aumento de los precios, habrá aún más disponible: lo «no convencional» evolucionando hacia lo «convencional». Esto explica por qué la declaración de Goldman Sachs en 1999 de que las empresas petroleras constituían una «industria moribunda», señalando que ya se había encontrado el 90% del petróleo convencional mundial, se torció tanto. Se produjo exactamente lo contrario. Basta con ver las fusiones y adquisiciones mundiales de petróleo y gas en 2014, valoradas en 3,2 billones de dólares. Incluso con los actuales precios rebajados del crudo, 63 dólares por barril, sólo los 1,7 billones de reservas probadas tienen un valor de 107 billones de dólares, frente a un PIB real mundial de 72 billones de dólares. Y en cuanto a la afirmación de que las reservas y recursos petrolíferos se convertirán de algún modo en «activos varados» debido a las leyes contra el carbono, nada más lejos de la realidad. Este insidioso esfuerzo por ahuyentar a los inversores simplemente no prevalecerá. El desarrollo de los activos petrolíferos será fundamental para satisfacer la creciente demanda de energía en todo el mundo, especialmente porque el petróleo es el combustible más importante del mundo, la base indispensable de la globalización, y no tiene un sustituto significativo. De hecho, los verdaderos «activos varados» de los que debemos preocuparnos son los crecientes 6.000 millones de seres humanos que viven HOY en naciones no desarrolladas, carentes de petróleo y otras formas modernas de energía.

Petróleo crudo mundial: Producción acumulada, reservas probadas y recursos

Fuentes: AIE; JTC

Las «tendencias de Google» muestran que el «pico del petróleo» está en declive. La caída de los precios del petróleo ha ayudado, pero incluso en los últimos años de precios más altos el pico del petróleo no era una preocupación. Es probable que la desaparición del pico del petróleo haya cerrado The Oil Drum, un blog muy informativo sobre el pico del petróleo que, aunque no solía estar de acuerdo con los comentarios, era de obligada lectura para todos los analistas energéticos (lamentablemente, los insultos y las etiquetas en nuestro debate sobre energía y medio ambiente siguen borrando lo esencial de «escuchar a los que no están de acuerdo contigo»). Y en la década transcurrida desde que uno de los principales expertos en petróleo, el difunto Matthew Simmons, predijera en 2005 que la producción de Arabia Saudí alcanzaría un pico inminente, «Saudi Arabia’s March Crude Oil Output at Record High» (La producción de crudo de Arabia Saudí en marzo alcanza un récord).»

Interés por el «Pico del Petróleo» (titulares)

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