El invierno es culpable de causar bastantes molestias en nuestras vidas. Es culpable de reducirnos a bultos temblorosos bajo montones de mantas, culpable de que nos tropecemos con los dedos de los pies en la oscuridad del amanecer, y culpable de que tengamos los labios agrietados y la piel seca.

Sin embargo, a pesar de la creencia popular, no es culpable de hacer que tosas y estornudes toda la noche, de que te duela la garganta o de que tus senos paranasales pesen tres kilos. La correlación no siempre implica causalidad, y el clima frío no causa el resfriado común. De hecho, congelarse cuando hace frío ni siquiera afecta a la duración o gravedad de un resfriado. En realidad, es menos probable que se resfríe corriendo al aire libre en traje de baño que acurrucándose en el interior junto al radiador.

Más de 250 virus son los verdaderos culpables de las miserables epidemias de resfriados que se propagan por Yale en los meses más fríos. El 50% de las enfermedades que llamamos «resfriados» están causadas por una de las 100 formas de un astuto virus llamado rinovirus. El resto son causados por una familia de virus llamados coronavirus, o por infecciones secundarias con otras dolencias respiratorias como la gripe.

Estos virus causantes del resfriado se transmiten en las secreciones del sistema respiratorio superior, en forma de gotas de aerosol. En otras palabras, cuando tus compañeros enfermos estornudan sobre ti, te están cubriendo con gotas mortales de saliva y mucosidad que contienen partículas virales. Si alguna de estas gotitas entra en contacto con sus ojos o su boca, corre un alto riesgo de infección. Sin embargo, si ese compañero de trabajo enfermo es lo suficientemente considerado como para dirigir su estornudo a sus manos en lugar de a sus ojos, las superficies que toquen antes de lavarse las manos pueden seguir transmitiendo partículas víricas a las suyas, y entonces, si usted se toca los ojos o la boca, el rinovirus podría infectarle.

Los virus son diminutas partículas infecciosas que no pueden reproducirse sin entrar en una célula huésped y apoderarse de la maquinaria genética de esa célula. Los virus inyectan su material genético viral en una célula huésped y hacen que la célula se convierta en un factor de reproducción del material genético viral. Esto acaba provocando que la célula se lise (se rompa) y libere una multitud de copias del virus que infectan nuevas células.

Los rinovirus son virus simples de ARN recubiertos por una cápside proteica. Entran en el organismo a través del tracto respiratorio superior y se unen a los receptores de la molécula de adhesión intercelular (ICAM), situados en la superficie de las células epiteliales del tracto respiratorio. Cuando infectan y lisan estas células, éstas liberan señales químicas de socorro. El efecto inflamatorio de estas señales provoca los síntomas que llamamos resfriado común: congestión, dolor de garganta, estornudos, tos, secreción nasal, debilidad muscular, dolor de cabeza y fatiga.

Es interesante saber que no todos somos igual de susceptibles de contraer resfriados. Los investigadores de la Universidad Carnegie Mellon han encontrado una correlación entre la falta de sueño y la disminución de la inmunidad a la infección por el resfriado común. Como estudiante universitario, puedo dar fe de la sensación de colapso total del sistema inmunitario tras una privación prolongada del sueño.

Entonces, si todos estos síntomas son causados realmente por virus transmitidos por el aire o persistentes y por permanecer fuera un poco más tarde de lo que deberíamos, ¿por qué culpamos al invierno del resfriado común? Resulta que el invierno desempeña un papel indirecto en la propagación de los resfriados. El frío hace que todo el mundo se quede en el interior, donde se infectan los unos a los otros en una zona concentrada y cubren las superficies interiores cálidas con núcleos víricos, que pueden vivir mejor en las superficies cálidas que en las frías del exterior. El invierno nos atrapa en el interior para que los rinovirus puedan llegar a nosotros más fácilmente. Aun así, pasar frío no provoca resfriados.

¿Cuáles son las implicaciones de acabar con este mito? Hay que seguir abrigándose cuando se sale a la calle, pero si no se quiere coger un resfriado, hay que evitar los peligros infecciosos de interior. Lávate las manos con frecuencia e intenta mantener las manos potencialmente contaminadas lejos de los ojos y la boca. No estoy abogando por la ermita durante los meses de invierno -y esas máscaras quirúrgicas parecen un poco tontas-, pero debes mantener una distancia segura entre ti y las personas de ojos llorosos, nariz mocosa y tos violenta. Si de todos modos coges un resfriado, como los datos indican que lo harás de dos a cuatro veces al año, sabrás que no debes culpar al clima de fuera.

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