En las condiciones actuales, Louis Pasteur demostró que la vida sólo puede provenir de la vida preexistente. Las ideas modernas sobre el origen de la vida siguen la sugerencia de Oparin de que la vida se originó en una atmósfera reductora formada porH2, CH4, NH3 y H2O. Miller demostró que los aminoácidos podían surgir espontáneamente en dicha atmósfera y que las proteínas simples probablemente surgieron a partir de dichos aminoácidos. Los orígenes de la replicación del ADN y de la síntesis de proteínas de tipo moderno son actualmente objeto de varias teorías que compiten entre sí.
Generación espontánea: Teoría que prevalecía antes de Pasteur, según la cual la vida podía surgir fácil y espontáneamente de la no vida.
Francesco Redi (años 1600): Refutó la generación espontánea de las moscas; demostró que las larvas procedían de huevos minúsculos y no de carne en descomposición.
Invención del microscopio (hacia 1700):
Llevó al descubrimiento de las bacterias. Los primeros experimentos, defectuosos por una mala esterilización, parecían demostrar que las bacterias podían surgir de materia no viva.
Louis Pasteur (década de 1860): Perfeccionó las técnicas de esterilización y reeditó todos los experimentos anteriores. Demostró que el caldo adecuadamente esterilizado permanecía estéril si se excluían las bacterias, pero que el aire ordinario contenía bacterias que podían contaminar el caldo a menos que se tomaran precauciones. Esto condujo a la teoría de la biogénesis: la vida sólo puede originarse a partir de la vida preexistente.
Alexander Oparin (década de 1930): Propuso que el origen de la vida era imposible en las condiciones actuales, pero que la vida se había originado espontáneamente en condiciones muy diferentes en la Tierra primitiva (abiogénesis primaria). Postuló que la vida sólo podía originarse en una atmósfera reductora rica en hidrógeno, que según él contenía hidrógeno (H2), metano (CH4), amoníaco (NH3) y vapor de agua (H2O). J.B.S. Haldane propuso una teoría similar de forma independiente, pero la mayoría de los científicos ignoraron estas ideas hasta la década de 1950.
S.L. Miller (década de 1950): Probó las ideas de Oparin combinando H2, CH4, NH3 y H2O en un aparato estéril en el que podía introducir una chispa para simular un rayo. Tras hacer circular esta mezcla durante varios días, analizó los productos y encontró muchos aminoácidos, algunos péptidos pequeños y otros compuestos orgánicos.
Evolución química y origen de la vida: Las ideas actuales sobre el origen de la vida se basan en la teoría de la evolución química de Oparin-Haldane, según la cual la vida surgió gradualmente en una atmósfera reductora.

  • El sistema solar se formó probablemente a partir de una nebulosa arremolinada, que formó el sol en el centro y los planetas en la periferia.
  • Los aminoácidos probablemente se originaron de manera similar a las reacciones del experimento de Miller. Los compuestos se disolvieron en los estanques y océanos primitivos, formando una «sopa caliente y diluida».
  • Las proteínas y el ADN pueden formarse como polímeros uniendo unidades más pequeñas, pero no hasta que las unidades más pequeñas se concentren. Se han sugerido varios meahcnismos de concentración (piscinas de marea, superficies de cristal, gotas en forma de burbuja, etc.).
  • Las moléculas fabricadas sin vida suelen ser simétricas o tener proporciones iguales de formas diestras y zurdas, pero los sistemas biológicos contienen en su mayoría moléculas asimétricas. Los aminoácidos fabricados por los organismos son en su mayoría de la forma L (zurda), pero experimentos como el de Miller dieron aminoácidos diestros y zurdos en proporciones iguales. La asimetría molecular es una propiedad importante de la vida, pero no sabemos exactamente cuándo o cómo surgió.
  • En algún momento, los sistemas biológicos formaron pequeñas gotas con superficies similares a las de los lípidos o las proteínas. Diferentes autoridades han imaginado diferentes tipos de gotitas, llamándolas «coacervados», «microesferas», «protobiontes», etc.
    Una vez formadas estas gotitas, su contenido podía alcanzar concentraciones muy diferentes de las existentes en el exterior o entre sí (tenían individualidad). Algunas eran seguramente más estables que otras, y se veían favorecidas por la «protoselección», especialmente si podían aumentar de tamaño y fragmentarse en gotas más pequeñas, una forma primitiva de reproducción.
  • La síntesis de proteínas era seguramente mucho más simple originalmente que ahora y era probablemente mucho menos fiable para perpetuar la igualdad. La actividad enzimática puede haberse originado por azar. Los orígenes de la replicación del ADN son oscuros. Algunos bioquímicos creen que la replicación del ADN fue anterior a la síntesis de las proteínas, pero la mayoría se inclina por el punto de vista de «las proteínas primero», según el cual el ARN y el ADN fueron seleccionados inicialmente por su función de hacer más fiable la síntesis de las proteínas.

Exobiología: La búsqueda de vida en otros lugares, fuera del planeta Tierra.Hasta la fecha, existen muchas pruebas de la síntesis de aminoácidos, bases nitrogenadas y otros compuestos al estilo de Miller en otros lugares de nuestro sistema solar. Todavía no se han encontrado pruebas firmes de que la vida se haya formado en algún lugar fuera de la Tierra, pero muchos científicos creen que esos orígenes son muy probables.

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