Este artículo forma parte de la cobertura continua de la Escuela de Medicina de Harvard sobre medicina, investigación biomédica, educación médica y política relacionada con la pandemia de SARS-CoV-2 y la enfermedad COVID-19.

¿Qué hace el SARS-CoV-2, el virus que causa la COVID-19, una vez que entra en las vías respiratorias de una persona, y cómo afecta la infección en las células pulmonares a las respuestas inmunitarias de los pacientes?

Una nueva investigación dirigida por investigadores de la Facultad de Medicina de Harvard en el Hospital General de Massachusetts y publicada en Nature Communications aporta datos que podrían ayudar a mejorar las estrategias de tratamiento de los pacientes infectados.

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Los hallazgos sugieren que los tratamientos que se dirigen a la replicación viral, como el remdesivir, pueden ser eficaces sólo en la fase inicial de la infección, según los autores del estudio.

Para analizar el SARS-CoV-2 a nivel tisular, los científicos examinaron el material de las autopsias de 24 pacientes que murieron por complicaciones de COVID-19.

Los análisis revelaron dos fases de la infección en los pacientes con neumonía grave por COVID-19.

La fase inicial se define por unos niveles elevados de virus en los pulmones que hacen que las células de los pacientes expresen genes relacionados con la vía del interferón, una parte fundamental de la respuesta inmunitaria. En la fase posterior, el virus ya no está presente, pero el daño a los pulmones es demasiado grave para la recuperación.

«La respuesta del interferón al SARS-CoV-2 indica que el sistema inmunitario de las personas es capaz de atacar el SARS-CoV-2, pero la respuesta es variable entre los pacientes e incluso en diferentes partes del pulmón del mismo paciente, lo que dificulta un enfoque terapéutico de «un solo fármaco para todos»», dijo el coautor David Ting, profesor adjunto de medicina del HMS y director clínico asociado para la innovación en el Centro Oncológico del Mass General.

El equipo también descubrió que, sorprendentemente, hay muy poca replicación viral en los pulmones, lo que sugiere que el virus se replica principalmente en las fosas nasales y luego cae en los pulmones, donde puede causar neumonía y otras complicaciones.

Será importante realizar análisis adicionales de las autopsias para comprender mejor el alcance y el momento de la infección por SARS-CoV-2 en los pulmones y otros tejidos, lo que podría conducir a mejorar las estrategias de tratamiento de los pacientes con COVID-19, dijeron los autores.

En el estudio, el equipo utilizó un método denominado hibridación in situ de ARN para visualizar el SARS-CoV-2 en muestras de pulmón humano.

«Este ensayo es ahora una prueba clínica que se utiliza en el MGH para comprender qué tejidos pueden estar infectados por el virus», dijo Ting.

Adaptado de un comunicado de prensa del Mass General.

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