Die Schätzungen über die Anzahl der Parasitoiden-Arten gehen weit auseinander: Die meisten sind winzig, so dass es viele unentdeckte Arten gibt. Manche schätzen die Zahl auf 2 Millionen.

„Es gibt wahrscheinlich mehr Arten von ihnen als von jeder anderen Tierart auf der Erde“, sagt Andrew Forbes von der University of Iowa in Iowa City. „Wenn man über die schiere Anzahl von Tieren auf der Erde nachdenkt, die ihren Lebensunterhalt damit verdienen, dass sie Eier in andere Tiere legen und ihnen alle möglichen schrecklichen Dinge antun, bevor sie sie bei lebendigem Leibe verzehren, kann einem das schon zu denken geben.“

Die ursprüngliche parasitische Wespe ähnelte wahrscheinlich den modernen Sägefliegen, die sich von totem Holz ernähren, das von symbiotischen Pilzen verdaut wurde. Es könnte sein, dass eine Art die Pilze verlor und damit begann, andere Arten zu töten, die dies taten.

Der erste Arbeitsauftrag für einen erwachsenen Parasitoiden besteht darin, einen geeigneten Wirt zu finden. Zuerst identifiziert er seinen bevorzugten Lebensraum, der ein bestimmtes Aussehen und einen bestimmten Geruch hat. Dann geht es darum, ein passendes Ei zu legen.

Die Wespe kann die Raupe auf diese Weise ein Dutzend Mal stechen

Um dies zu bewerkstelligen, haben die meisten parasitären Wespen ein nadelartiges Organ, mit dem sie ihre Wirte stechen. Die Iseropus-Wespen zum Beispiel stechen ihre Eier in die Larven der Hemerocampa-Motte. In einem Vortrag von 1929 beschrieb der Entomologe Robert Cushman den Angriff im Detail.

Iseropus greift die Hemerocampa-Raupe spät in ihrem Leben an, wenn sie bereits ihren Kokon in einer Ulme gebaut hat. Die Wespe landet auf dem Baum und tastet nach dem Kokon.

„Eifrig prüft sie ihn von allen Seiten, bis sie, scheinbar zufrieden damit, dass er ihrem Zweck entspricht, mit ihren Füßen einen festen Halt findet, ihren Unterleib wölbt, bis das Stilett senkrecht auf den Kokon zeigt, und ihn dann durch die Maschen stößt“, so Cushman. Die Wespe kann die Raupe auf diese Weise ein Dutzend Mal stechen.

Andere Arten müssen sich viel mehr anstrengen. Ihre Wirte können sich wehren.

Die auffällige, metallische Lasiochalcidia pubescens (manchmal auch L. igiliensis) legt ihre Eier auf den Larven von Ameisenlöwen ab. Das klingt nach einer denkbar schlechten Idee, denn Ameisenlarven sind wilde Raubtiere.

Sie provoziert die Ameisen, ihre Beine anzugreifen

Sie graben kleine Gruben in den Sand und vergraben sich dann am Boden. Wenn eine unglückliche Ameise die Grube betritt, rutscht sie an der Seite hinunter, und der Ameisenlöwe packt sie mit seinen kräftigen Kiefern.

Trotz des Risikos hat sich L. pubescens so entwickelt, dass sie ihre Eier in den Rachen des Ameisenlöwen legt.

Sie provoziert den Ameisenlöwen, ihre Beine mit seinen Mandibeln anzugreifen. Wenn der Ameisenlöwe sie packt, hält sie sein Maul mit ihren muskulösen Beinen auseinander und injiziert vorsichtig ein Ei in die Membran des freiliegenden Rachens des Ameisenlöwen.

Andere Parasitoide sind viel vorsichtiger. Sie nähern sich ihren Wirten gar nicht erst und hinterlassen stattdessen Eier, die sie finden können.

Eine Familie, die Eucharitiden, nutzen Ameisenlarven als Wirte. Sie legen ihre Eier auf Pflanzen in der Nähe von Ameisennestern ab. Wenn die Wespenlarven schlüpfen, sitzen sie herum, bis sie auf eine Ameise treffen, die sich auf dem Rückweg zu ihrem Nest befindet.

Andere Parasitoide müssen sich in ein wirklich gefährliches Gebiet wagen

Wenn sie im Ameisennest sind, heftet sich die Parasitoidenlarve an eine Ameisenlarve. Sie verströmt einen chemischen Duft, der ihren Ameisenwirten so ähnlich ist, dass die Ameisen ihre Anwesenheit akzeptieren.

Selbst wenn sie zu einer erwachsenen Wespe wird, behandeln die Ameisen sie als eine der ihren, pflegen und füttern sie. Bevor der die Ameisen imitierende Geruch nachlässt, kommt die Wespe aus dem Nest und verlässt es.

Andere Parasitoide müssen sich in wirklich gefährliches Terrain wagen, um ihre Wirte zu finden. Eine japanische Art hat gelernt, zu tauchen.

Agriotypus gracilis legt ihre Eier in die Puppen einer Köcherfliege namens Goera japonica ab. Wie alle Köcherfliegen bauen diese Larven Schutzhüllen aus Seide und Sandkörnern. Auch sie leben 6 bis 15 Zentimeter unter Wasser.

Larven, die sich im Körper eines Wirts entwickeln, müssen Luft bekommen

Um sie zu erreichen, kriecht das Wespenweibchen an einem Pflanzenstamm oder an der Seite eines freiliegenden Steins hinunter. Sie kann etwa 14 Minuten unter Wasser überleben. Ihr dichtes Haar bildet eine Art Blase, die ihr das Atmen ermöglicht.

Nach der Eiablage schwimmt das Weibchen an die Oberfläche, um nach einer weiteren Puppe zu suchen. Sobald die Larven schlüpfen, fressen sie normalerweise ihren Wirt auf.

Larven wie diese haben es leicht. Sie befinden sich außerhalb des Wirtskörpers und können daher normal atmen. Larven, die sich innerhalb des Wirtskörpers entwickeln, müssen jedoch Luft bekommen.

Encyrtus infidus ist ein Parasitoid auf der Schildlaus Lecanium kunoensis (manchmal auch Eulecanium kunoense genannt). Viele Parasitoidenlarven entwickeln sich auf einer Schildlauslarve und nutzen sie als Buffet.

Sie machen ihre Wirte zu ihren persönlichen Leibwächtern

Zunächst bleiben die Larven mit einem Stiel an dem Ei befestigt, aus dem sie geschlüpft sind. Das hilft ihnen, Luft zu bekommen. Später wird das Innere der Schildlaus überfüllt, die Larven beginnen, um den Platz zu konkurrieren, und der Stiel wird abgeschnitten. Aber die Wespenlarve hat eine Lösung.

Die Larve der Schildlaus hat ein Netz von Röhren, die ihren Körper mit Luft versorgen, die so genannten Tracheen. Jede Luftröhre endet in einer Öffnung, die Spirakel genannt wird und durch die die Schildlaus Luft mit ihrer Umgebung austauscht.

Wenn die Parasitoidenlarve die Verbindung zu ihrem Ei verliert, verschmilzt sie ihre Spirakel mit dem Tracheensystem der Schildlaus und „stiehlt“ Luft, bis sie sich verpuppt.

Andere Parasitoide tun mehr, als die Luft ihrer Wirte zu stehlen. Sie machen ihre Wirte zu ihren persönlichen Leibwächtern.

Im Unterholz Brasiliens sucht der Parasitoid Glyptapanteles die Raupen des Nachtfalters Thyrinteina leucoceraea auf und legt bis zu 80 Eier ab. Die Wirtsraupe frisst auch dann noch weiter, wenn die Larven aus den Eiern geschlüpft sind.

Sie schwingt ihren Kopf heftig hin und her, um Fressfeinde fernzuhalten

Die Parasitoide ernähren sich von den Innereien der Raupe, bis sie bereit sind, sich zu verpuppen. Dann fressen sich fast alle von ihnen aus der noch lebenden Raupe heraus und spinnen einen Kokon auf einem nahe gelegenen Zweig oder Blatt.

Ein paar von ihnen bleiben jedoch im Inneren der Raupe. Ihre Aufgabe ist es, die Raupe zu kontrollieren und sie dazu zu bringen, ihre sich verpuppenden Brüder und Schwestern zu bewachen.

Die bedrängte Raupe hört auf zu fressen. Sie benutzt ihren Körper, der inzwischen mit Löchern übersät ist, als Zelt, um die Puppen zu schützen. Außerdem schwingt sie ihren Kopf heftig hin und her, um sich Fressfeinde vom Leib zu halten. Nach dem Schlüpfen der Wespen stirbt die Raupe.

Nach der Verpuppung muss das erwachsene Tier aus dem Körper seines Wirts schlüpfen. Das ist der besonders grausame Teil und erinnert an nichts so sehr wie an die berühmte Brustkorb-Szene aus Alien.

Die Wespe kommt zum größten Teil mit Körperflüssigkeiten und Gewebefragmenten des Wirts bedeckt heraus

Im Jahr 1932 erklärte Curtis Clausen, dass die erwachsene Wespe „zuerst einen Bruch im Puparium, das sie umgibt, herbeiführen und dann eine unterschiedliche Menge an Eingeweiden oder Gewebe des Wirts abkratzen oder wegbeißen und schließlich ein Loch in das stark chitinisierte Integument schneiden muss…“

Dieses ganze Beißen und Schneiden verursacht ein gewaltiges Durcheinander, und „die Wespe kommt zum großen Teil mit Körperflüssigkeiten und Gewebefragmenten des Wirts bedeckt heraus.“ Während die Wespe „leicht und schnell gereinigt wird“, stirbt der unglückliche Wirt „sofort an den Folgen dieser groben Verstümmelung“.

Wenn das vorbei ist, haben die erwachsenen Wespen noch eine Aufgabe, um den Zyklus abzuschließen. Sie müssen sich paaren.

Die Männchen tragen nichts zur Pflege der Eier bei, so dass ihre einzige Aufgabe darin besteht, die Weibchen zu befruchten.

Bei einigen Parasitoiden fliegen die Männchen umher und suchen nach chemischen Signalen, die von empfänglichen Weibchen abgegeben werden. Manchmal sind die Rollen aber auch vertauscht. Bei einigen Arten der Gattung Melittobia, die die Larven von Solitärbienen und -wespen befällt, produzieren die Männchen Gerüche, die die Weibchen in Scharen anlocken.

Melittobia legt ihre Eier in ihren Wirten ab, kurz bevor diese sich verpuppen. Das Weibchen sticht den Wirt, bis er sich unterwirft, und legt dann ein Bündel von Eiern auf der Außenfläche ab. Dieser einfache Akt setzt ein bizarres sexuelles Drama in Gang.

Die Larven fressen sich durch die Haut des Wirts, verpuppen sich und werden zu Wespen. Fast alle von ihnen sind weiblich. Wenn der Wirt groß genug ist, entwickeln sich die Eier schnell zu kurzflügeligen Weibchen. Diese legen noch mehr Eier und saugen den Wirt vollständig aus.

Die Brüder kämpfen miteinander um den Zugang zu ihren entstehenden Schwestern.

Aus den später gelegten Eiern entwickeln sich langflügelige Weibchen, die den Wirtskokon durchnagen und ausfliegen, um weitere Opfer zu finden.

In der Zwischenzeit beginnen die wenigen blinden Männchen innerhalb des Kokons, die Weibchen zu umwerben. Sie heben und senken ihre Beine, streicheln die Weibchen mit ihren Beinen und Fühlern und flattern mit ihren Flügeln, so eine Studie von Robert Matthews von der University of Georgia in Athens aus dem Jahr 2008.

Der Wettbewerb unter den Männchen ist heftig. „Die Brüder bekämpfen sich gegenseitig, um Zugang zu ihren Schwestern zu bekommen“, so Matthews. Manchmal enden alle Männchen tot.

Die Weibchen stehen dann ohne Partner da. Also machen sie neue.

Eine weibliche Wespe findet einen neuen Wirt und legt ein paar Eier, normalerweise weniger als zehn. Aus all diesen Eiern entwickeln sich Männchen.

Sie bleibt in der Nähe, streichelt ihre Söhne mit ihren Fühlern und beobachtet, wie sie zu Puppen heranwachsen und dann als Erwachsene schlüpfen. Während die meisten weiblichen Parasitoiden ihre Nachkommen verlassen, sobald die Beine gelegt sind, können Melittobia-Weibchen durchaus mütterlich sein.

Wenn das erste erwachsene Männchen schlüpft, paart sich das Weibchen mit ihm. Nachdem es von seinem eigenen Sohn befruchtet wurde, legt es ein komplettes Gelege auf demselben Wirt.

Wenn Ihnen das wie eine ziemlich seltsame Art der Fortpflanzung vorkommt, dann machen Sie sich auf etwas gefasst, denn Copidosoma floridanum hat noch einen draufgesetzt. „Diese Wespen haben das genetische Klonen erfunden, lange bevor der Mensch auch nur eine Ahnung davon hatte“, sagt John Werren von der University of Rochester in New York.

Ein Weibchen von C. floridanum legt ein einzelnes Ei in das Ei eines Nachtfalters. Das Wirtsei schlüpft und die Wirtslarve wächst heran, offenbar ohne die 1500-2000 Parasitoidenlarven in ihrem Inneren zu bemerken. Sobald der Wirt sein endgültiges Larvenstadium erreicht hat, beginnen die Parasitoidenlarven ihn zu fressen und entwickeln sich rasch weiter.

Indem sie ihre Halbbrüder töten, schaffen sie Nahrung für ihre identischen Schwestern

„Wenn die Embryonen sich zu entwickeln beginnen, teilen sie sich und teilen sich, wobei jedes Ei identische genetische Kopien von sich selbst erzeugt“, sagt Werren. „

Unter den genetisch identischen Töchtern wird eine Untergruppe zu „Soldaten“. Sie entwickeln sich schneller als ihre Schwestern und verteidigen den Wirt. Wenn sich eine andere Wespe nähert, greifen sie sie an und fressen alle Eier auf, die sie ablegen kann.

Die Soldatenweibchen tun auch etwas, das kontraproduktiv zu sein scheint: Sie suchen ihre Brüder und töten sie. Sie tun das, weil sie genetisch mit ihren Schwestern identisch sind, aber nur die Hälfte ihrer DNA mit ihren Brüdern teilen. Indem sie ihre Halbbrüder töten, schaffen sie Nahrung für ihre identischen Schwestern.

Ein paar Männchen entkommen dem Gemetzel. Sie paaren sich schließlich mit den fruchtbaren Weibchen, die später auftauchen, und der Zyklus geht weiter.

Man könnte meinen, dass Parasitoide unauslöschlich schrecklich sind. Aber das Seltsame ist, dass sie ziemlich nützlich sind, vor allem weil jeder Parasitoid bei der Wahl seines Wirts so spezifisch ist.

Jedes Jahr wird ein Fünftel der weltweiten Ernten von Schadinsekten gefressen: In Indien zum Beispiel gehen etwa 25 % der Reisernte durch Insekten verloren. Parasitoide können diese Schädlinge bekämpfen, ohne dass schädliche Insektizide eingesetzt werden müssen.

Wir verstehen oft nicht die komplizierten Beziehungen zwischen Parasitoiden und ihren Wirten

Bereits im Jahr 1888 dezimierte die Baumwollkissenschildlaus die Zitrusfelder in Kalifornien. Die Landwirte brachten daraufhin einen „inzwischen legendären Räuber“ ins Land, den australischen Parasitoiden Vedalia-Käfer. Er verdrängte die Schildläuse schnell, die auch heute noch in Schach gehalten werden.

Bis zum Ende des 20. Jahrhunderts wurden weltweit mehr als 3600 Parasitoide gegen mehr als 500 Schädlinge in fast 200 Ländern und Inseln gezielt eingeführt.

Aber viele waren nicht so erfolgreich wie der Vedalienkäfer. Nur 30 % der eingeführten Parasitoide konnten sich erfolgreich etablieren, und von diesen haben nur 36 % ihre Zielschädlinge vollständig unter Kontrolle gebracht.

Das ist kein Versagen der Parasitoide, sondern vielmehr ein Versagen unsererseits. Trotz mehr als einem Jahrhundert Arbeit verstehen wir die komplizierten Beziehungen zwischen Parasitoiden und ihren Wirten oft nicht. Die wilde Vielfalt dieser Insekten, so scheint es, entzieht sich noch immer unserer Kenntnis.

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