Orcas (Orcinus orca) werden oft als Killerwale bezeichnet, obwohl sie fast nie Menschen angreifen. Tatsächlich war der Name Killerwal ursprünglich „Walmörder“, da alte Seefahrer sie in Gruppen jagen sahen, um große Wale zu erlegen, so Whale and Dolphin Conservation (WDC).

Heute zählen Orcas zu den am weitesten verbreiteten Säugetieren der Erde und leben in allen Ozeanen. Sie sind unglaublich soziale, vielfältige und wilde Meeresräuber, deren Speiseplan von Pinguinen bis zu Weißen Haien reicht.

Wie groß ist ein Orca?

Eine Illustration, die einen Ausschnitt aus dem Körper eines Orca-Killerwals und die Organe im Inneren zeigt.

Eine Illustration, die einen Ausschnitt aus dem Körper eines Killerwals und die Organe im Inneren zeigt. (Bildnachweis: Peter David Scott/The Art Agency/Future Plc )

Orcas sind die größten Mitglieder der Delfinfamilie. Die Männchen sind größer als die Weibchen, aber Größe und Gewicht variieren je nach Art des Orcas. Der größte jemals aufgezeichnete Orca war schwindelerregende 9,8 Meter lang und wog 10.000 Kilogramm. (10.000 Kilogramm), so SeaWorld. Das ist länger und schwerer als die meisten Wohnmobile.

Orcas sind für ihre lange Rückenflosse (die Flosse auf dem Rücken des Tieres) und ihre schwarz-weiße Färbung bekannt. Die schwarz-weiße Färbung hilft ihnen, sich zu tarnen, indem sie ihre Umrisse im Wasser verschleiert. Direkt hinter der Rückenflosse befindet sich ein grauer Fleck, der „Sattel“ genannt wird – weil er wie ein Reitsattel aussieht.

Der Körper eines Orcas ist zylindrisch und verjüngt sich an beiden Enden, um eine hydrodynamische Form zu bilden. Diese Form, zusammen mit der Größe und Stärke des Orcas, macht ihn zu einem der schnellsten Meeressäuger, der Geschwindigkeiten von über 30 Knoten (etwa 56 km/h) erreichen kann. Orcas haben massive Zähne, die laut National Geographic bis zu 10 cm lang werden können.

Was fressen Orcas?

Ein Unterwasserbild eines Orcas neben einer großen Gruppe von Heringen vor Andenes in Norwegen.

Ein Orca hilft beim Fangen einer großen Gruppe von Heringen in seichten Gewässern vor Andenes in Norwegen. (Bildnachweis: by wildestanimal via Getty Images)

Orcas sind Spitzenprädatoren, die an der Spitze der Nahrungskette stehen. Kein Tier jagt Orcas (außer dem Menschen). Killerwale ernähren sich von vielen verschiedenen Arten von Beute, darunter Fische, Robben, Seevögel und Tintenfische. Sie können auch Wale erlegen, die größer sind als sie selbst, wie z. B. Zwergwale, und sie sind das einzige Tier, von dem bekannt ist, dass es Weiße Haie jagt, so das Naturhistorische Museum in London. Laut einem Kapitel über Orcas in „Primates and Cetaceans“ (Springer, 2014) wurde sogar berichtet, dass Schwertwale schwimmende Hirsche und Elche töten.

Orcas verwenden viele verschiedene Techniken, um Beute zu fangen. Manchmal stranden sie, um Robben an Land zu fangen, indem sie aus dem Wasser an Land springen. Laut der Roten Liste der International Union for Conservation of Nature (IUCN) arbeiten Orcas auch zusammen, um größere Beute oder Gruppen von Beutetieren zu fangen, z. B. Fischschwärme. Sie können ihre Beute mit Hilfe der Echoortung identifizieren, indem sie Töne oder Schallwellen erzeugen, die sich durch das Wasser bewegen. Diese Wellen werden von Objekten, einschließlich Beutetieren, zurückgeworfen und können von den Orcas genutzt werden, um sie zu orten, so SeaWorld.

Orca-Angriffe auf Menschen

Es gibt keine Aufzeichnungen darüber, dass ein Orca jemals einen Menschen in freier Wildbahn getötet hat. Das liegt daran, dass Menschen nicht zu ihrer natürlichen Nahrung gehören. Gelegentlich kann es vorkommen, dass ein Orca einen Menschen mit etwas verwechselt, das er tatsächlich isst, wie zum Beispiel eine Robbe. Im Jahr 2017 wurde ein Orca dabei gefilmt, wie er während des Surfwettbewerbs Lofoten Masters in Norwegen einen Surfer angriff. Der Orca schien sich aus dem Angriff zurückzuziehen, kurz bevor er Kontakt aufnahm. Die norwegische Orca Survey sagte in einem Facebook-Post, dass der Orca wahrscheinlich in letzter Sekunde erkannte, dass der Surfer keine Robbe war.

Im Jahr 2005 wurde ein 12-jähriger Junge in der Nähe von Ketchikan, Alaska, von einem Killerwal „angerempelt“, wobei es sich – ähnlich wie bei dem Surfer in Norwegen – um einen abgebrochenen Angriff oder einfach um die Neugierde des Orcas gehandelt haben könnte, so die Associated Press über die Seattle Times. Die Associated Press berichtete, dass Anfang der 1970er Jahre in Kalifornien ein Surfer gebissen wurde, was der einzige relativ gut dokumentierte Fall ist, in dem ein wild lebender Orca tatsächlich einen Menschen gebissen hat. Orcas in Gefangenschaft haben jedoch Menschen angegriffen und getötet.

Auch wenn wilde Schwertwale Menschen nicht absichtlich verletzen, haben sie Boote angegriffen. Laut BBC News gab es ab Sommer 2020 zahlreiche Berichte über Orcas, die vor der Küste Spaniens und Portugals Segelboote rammten und beschädigten. An den meisten Angriffen waren drei junge männliche Orcas beteiligt, und Meeresbiologen, die die Vorfälle untersuchten, glauben, dass die jungen Männchen mit den Booten spielten, indem sie auf die Ruder zielten und die Boote herumschubsten.

Leben in der Herde

Ein Bild von einem erwachsenen Orca-Killerwal und seinem Kalb, die vor der Cumberland-Halbinsel in Kanada auftauchen

Ein erwachsener Killerwal und sein Kalb, die vor der Cumberland-Halbinsel in Kanada auftauchen. (Bildnachweis: Michael Nolan via Getty Images)

Orcas sind sehr soziale Lebewesen und leben in Familiengruppen, die Schoten genannt werden und bis zu 50 Mitglieder haben, so das Animal Diversity Web (ADW) der Universität Michigan. Diese Gruppen bestehen aus verwandten Müttern und ihren Nachkommen, den so genannten Matrilinien. Ein männlicher Orca bleibt sein Leben lang bei seiner Mutter, während die Töchter nach der Geburt ihrer eigenen Kälber eine Zeit lang wegbleiben können, so die gemeinnützige Organisation Whale and Dolphin Conservation (WDC). Schoten haben oft ihre eigenen unverwechselbaren Rufe oder Dialekte, um sich zu verständigen, aber sie schließen sich auch mit anderen Schoten zusammen und können sich zu größeren, vorübergehenden Gruppen zusammenschließen.

KEY FACTS

Größe: Bis zu 9,8 m (32 Fuß) lang

Lebensdauer: Bis zu 100 Jahre

Schutzstatus: Daten unzureichend

Ein Schwertwalweibchen bringt alle drei bis 10 Jahre jeweils ein Junges zur Welt. Die Trächtigkeit dauert laut SeaWorld in der Regel etwa 17 Monate. Orcas arbeiten zusammen, um sich um die Jungen zu kümmern, und andere Weibchen in der Herde helfen oft bei der Aufzucht.

Killerwalweibchen haben eine durchschnittliche Lebenserwartung von 50 Jahren, aber es wird geschätzt, dass einige Individuen bis zu 100 Jahre alt werden. Männchen leben kürzer, mit einer durchschnittlichen Lebensdauer von 29 Jahren und einer maximalen Lebensdauer von 60 Jahren, so das Center for Whale Research im Bundesstaat Washington.

Wo leben Orcas?

Killerwale sind laut SeaWorld die am weitesten verbreiteten Säugetiere, abgesehen von Menschen und möglicherweise braunen Ratten. Sie leben in allen Ozeanen der Welt und haben sich an verschiedene Klimazonen angepasst, von den warmen Gewässern in Äquatornähe bis zu den eisigen Gewässern der Nord- und Südpolregionen.

Orcas sind dafür bekannt, dass sie weite Strecken zurücklegen. So hat eine Studie ergeben, dass eine Gruppe von Orcas laut IUCN von den Gewässern vor Alaska bis in die Nähe von Mittelkalifornien gereist ist – eine Entfernung von mehr als 1.200 Meilen (1.900 km).

Gibt es verschiedene Arten von Orcas?

Killerwal und Weddellrobbe.

Killerwal und Weddellrobbe. (Bildnachweis: Robert Pitman/NOAA)

Alle Orcas werden derzeit unter einer Art, Orcinus orca, geführt. Es gibt jedoch erkennbare Unterschiede zwischen den Populationen, und Biologen haben mehrere verschiedene Formen identifiziert, die als Ökotypen bekannt sind und nach Angaben der National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) eigentlich verschiedene Arten oder Unterarten sein könnten.

Die Ökotypen der Schwertwale können sich in Größe, Ernährung und Verhalten unterscheiden. Laut WDC gibt es derzeit 10 beschriebene Ökotypen: fünf in der nördlichen Hemisphäre und fünf in der südlichen Hemisphäre. Im Nordpazifik haben Wissenschaftler ortsansässige Orcas identifiziert, die in der Regel einen kleinen Aktionsradius haben – daher der Name – und auf den Fischfang spezialisiert sind. Bigg’s Killerwale, auch transiente Orcas genannt, sind ebenfalls im Nordpazifik anzutreffen. Diese Orcas legen große Entfernungen zurück und jagen Säugetiere wie Robben und Walkälber. Offshore-Orcas sind ebenfalls in dieser Region anzutreffen. Sie leben weit von den Küsten entfernt und wurden beim Fressen von Fischen und Haien gesehen, aber es ist relativ wenig über sie bekannt.

ORCA TAXONOMY

Kingdom: Animalia

Phylum: Chordata

Klasse: Säugetiere

Ordnung: Cetacea

Familie: Delphinidae

Genus: Orcinus

Arten: Orca

Auf der Nordhalbkugel leben auch die nordatlantischen Killerwale vom Typ 1 und Typ 2. Orcas vom Typ 1 sind Universalfresser und wurden in europäischen Ländern wie Norwegen und Schottland beim Fressen von Fischen und Robben beobachtet. Orcas vom Typ 2 sind seltener und fressen hauptsächlich andere Wale und Delfine.

Auf der Südhalbkugel gibt es Schwertwale vom Typ A, Typ B (groß), Typ B (klein), Typ C und Typ D.

Orcas vom Typ A ziehen in antarktische Gewässer ein und aus und folgen dabei den Wanderungen ihrer Hauptbeute, den Zwergwalen.

-Typ B (große) Tiere werden auch Packeis-Orcas genannt, weil sie im antarktischen Packeis Robben jagen.

-Typ B (kleine) Schwertwale, auch Gerlache-Orcas genannt, wurden beim Fressen von Pinguinen gesehen, aber ihre vollständige Ernährung ist unbekannt.

-Das Gleiche gilt für Orcas vom Typ C und Typ D, obwohl beide beim Verzehr von Fisch beobachtet wurden.

-Typ C oder Rossmeer-Orcas sind der kleinste Ökotyp und kommen normalerweise in der östlichen Antarktis vor.

-Typ D oder subantarktische Orcas sind sehr selten, und es gibt noch viel über sie zu lernen.

Sind Orcas gefährdet?

Der Orca wird derzeit von der IUCN als „Data Deficient“ gelistet, was bedeutet, dass sein Erhaltungsstatus unbekannt ist. Bei der letzten Bewertung im Jahr 2017 lagen den Wissenschaftlern keine ausreichenden Daten vor, da die taxonomische Einordnung des Orcas – ob er in verschiedene Unterarten oder Arten unterteilt werden sollte – unklar war. Die IUCN stellte fest, dass die Schwertwale als einzelne Art reichlich vorhanden und weit verbreitet sind. Sie sind jedoch nach wie vor durch menschliche Aktivitäten bedroht, und einige regionale Populationen, wie die von Blauflossenthunfisch abhängigen Orcas in der Straße von Gibraltar, sind stark zurückgegangen.

Menschliche Zivilisationen auf der ganzen Welt töten Orcas direkt und indirekt. Der IUCN zufolge werden sie in Grönland, Japan, Indonesien und der Karibik immer noch in geringer Zahl zur Nahrungsbeschaffung oder als Mittel zur Kontrolle ihrer Population gejagt. Verunreinigungen in den Ozeanen und Meeren, wie Chemikalien und Öl, stellen laut IUCN eine Bedrohung für Orcas dar, ebenso wie Störungen durch Boote, Überfischung und andere Störungen ihrer Nahrungsversorgung sowie der Klimawandel.

Killerwale sind in den USA durch den Marine Mammal Protection Act (MMPA) geschützt. Südliche Schwertwale sind auch unter dem Endangered Species Act (Gesetz zum Schutz gefährdeter Arten) aufgeführt, da sie aufgrund von Bedrohungen wie Lärm durch Bootsverkehr und einem Rückgang der Lachspopulation – ihrer bevorzugten Nahrung – besonders vom Aussterben bedroht sind. Eine Teilpopulation der transienten Schwertwale (AT1) wird im Rahmen des MMPA ebenfalls als „dezimiert“ geführt. Die Population besteht nur noch aus sieben Individuen, nachdem sie nach der Exxon-Valdez-Ölpest von 1989 im Prince William Sound in Alaska dramatisch zurückgegangen ist, so die NOAA.

Berühmte Orcas

Ein Bild von Keiko dem Orca aus Free Willy im Oregon Coast Aquarium.

Keiko dem Orca aus Free Willy im Oregon Coast Aquarium. (Bildnachweis: Kevin Schafer via Getty Images)

Ein SeaWorld-Orca namens Tilikum stand im Mittelpunkt des populären Dokumentarfilms „Blackfish“ aus dem Jahr 2013, der einen kritischen Blick auf Killerwale in Gefangenschaft warf. Tilikum war in drei Todesfälle verwickelt, darunter der Tod der SeaWorld-Trainerin Dawn Brancheau im Jahr 2010. Der Dokumentarfilm löste eine öffentliche Gegenreaktion gegen SeaWorld aus, und 2016 kündigte die Meeresparkkette an, dass sie ihr Killerwal-Zuchtprogramm beenden würde, wie Live Science zuvor berichtete. Tilikum starb 2017 im Alter von 36 Jahren an einer bakteriellen Infektion bei SeaWorld.

Ein weiterer berühmter Orca in Gefangenschaft war Keiko, der 1993 die Rolle des Willy im Film „Free Willy“ spielte. Keiko lebte in einem Meerespark in Mexiko, aber nach der Veröffentlichung des Films wurde eine internationale Kampagne gestartet, um ihn in die wilden isländischen Gewässer zurückzubringen, aus denen er gefangen wurde, als er etwa zwei Jahre alt war. Keiko wurde darauf trainiert, wilde Fische zu fangen und wurde 2002 vor der isländischen Küste freigelassen. Er schwamm bis zur norwegischen Küste, starb aber 18 Monate nach seiner Freilassung im Alter von 27 Jahren an einer Lungenentzündung, wie BBC News berichtet.

Ein ganz weißer Orca namens „Iceberg“ wurde 2010 in den Gewässern um die Commander-Inseln vor der Ostküste Russlands gesichtet, wie Live Science bereits berichtete. Die geisterhaft weiße Rückenflosse dieses ausgewachsenen Männchens hob sich deutlich von der seiner schwarz-weißen Artgenossen ab. Forscher des Far East Russia Orca Project (FEROP), die Iceberg entdeckten, fanden weitere weiße Orcas in russischen Gewässern und vermuteten, dass die meisten von ihnen Albinos sind, obwohl dies laut WDC nicht mit Sicherheit feststeht. Albino-Orcas könnten auf Inzucht in der Population hinweisen.

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