Der Winter ist schuld daran, dass wir uns in unserem Leben so unwohl fühlen. Er ist schuld daran, dass wir zu fröstelnden Klumpen unter Decken werden, dass wir uns in der Dämmerung die Zehen aufstoßen und dass wir rissige Lippen und trockene Haut haben.

Entgegen der landläufigen Meinung ist er jedoch nicht schuld daran, dass Sie die ganze Nacht husten und niesen müssen, dass Ihr Hals schmerzt oder dass Ihre Nebenhöhlen zehn Pfund wiegen. Korrelation ist nicht immer gleichbedeutend mit Kausalität, und kaltes Wetter ist nicht die Ursache für eine Erkältung. Tatsächlich wirkt sich das Frieren bei kaltem Wetter nicht einmal auf die Dauer oder den Schweregrad einer Erkältung aus. Die Wahrscheinlichkeit, sich eine Erkältung zuzuziehen, ist sogar geringer, wenn man draußen im Badeanzug herumläuft, als wenn man sich drinnen an die Heizung kuschelt.

Mehr als 250 Viren sind die wahren Übeltäter hinter den elenden Schnupferepidemien, die sich in den kälteren Monaten in Yale ausbreiten. Fünfzig Prozent der Krankheiten, die wir als „Erkältungen“ bezeichnen, werden durch eine von etwa 100 Formen eines raffinierten Virus namens Rhinovirus verursacht. Der Rest wird durch eine Familie von Viren verursacht, die Coronaviren genannt werden, oder durch Sekundärinfektionen mit anderen Atemwegserkrankungen wie der Grippe.

Diese Erkältungsviren werden in Sekreten der oberen Atemwege in Form von Aerosol-Sprühtröpfchen übertragen. Mit anderen Worten: Wenn Ihre erkrankten Mitbewohner auf Sie niesen, überziehen sie Sie mit tödlichen Tröpfchen aus Speichel und Schleim, die Viruspartikel enthalten. Wenn eines dieser Tröpfchen mit Ihren Augen oder Ihrem Mund in Berührung kommt, sind Sie einem hohen Infektionsrisiko ausgesetzt. Wenn der erkrankte Mitbewohner jedoch so rücksichtsvoll ist, dass er in die Hände niest und nicht in die Augen, können die Viruspartikel durch die Oberflächen, die er berührt, bevor er sich die Hände wäscht, trotzdem auf Ihre Hände übertragen werden – und wenn Sie dann Ihre Augen oder Ihren Mund berühren, kann das Rhinovirus Sie infizieren.

Viren sind winzige infektiöse Partikel, die sich nicht vermehren können, ohne in eine Wirtszelle einzudringen und die genetische Maschinerie dieser Zelle zu übernehmen. Viren injizieren ihr virales genetisches Material in eine Wirtszelle und bewirken, dass die Zelle zu einem Faktor für die Vermehrung des viralen genetischen Materials wird. Dies führt schließlich dazu, dass die Zelle lysiert (aufbricht) und eine Vielzahl von Viruskopien freisetzt, die neue Zellen infizieren.

Rhinoviren sind einfache RNA-Viren, die von einem Proteinkapsid umgeben sind. Sie gelangen über die oberen Atemwege in den Körper und binden an ICAM-Rezeptoren (interzelluläre Adhäsionsmoleküle), die sich auf der Oberfläche der Epithelzellen der Atemwege befinden. Wenn sie diese Zellen infizieren und lysieren, setzen die Zellen chemische Notsignale frei. Die entzündliche Wirkung dieser Signale verursacht die Symptome, die wir als Erkältung bezeichnen: Verstopfung, Halsschmerzen, Niesen, Husten, laufende Nase, Muskelschwäche, Kopfschmerzen und Müdigkeit.

Interessanterweise sind wir nicht alle gleich anfällig für Erkältungen. Forscher der Carnegie Mellon University haben einen Zusammenhang zwischen Schlafmangel und verminderter Immunität gegen Erkältungsinfektionen festgestellt. Als Studentin kann ich das Gefühl eines totalen Zusammenbruchs des Immunsystems nach längerem Schlafmangel nur zu gut bestätigen.

Wenn also all diese Symptome tatsächlich durch über die Luft übertragene oder verweilende Viren verursacht werden und wir ein wenig länger draußen bleiben als wir sollten, warum machen wir dann den Winter für die Erkältung verantwortlich? Wie sich herausstellt, spielt der Winter eine indirekte Rolle bei der Verbreitung von Erkältungen. Das kalte Wetter hält alle Menschen in Innenräumen gefangen, wo sie sich gegenseitig in einem konzentrierten Bereich anstecken und warme Innenraumoberflächen mit Viruskernen überziehen, die auf warmen Oberflächen besser überleben können als auf kalten Außenflächen. Der Winter hält uns drinnen gefangen, so dass Rhinoviren leichter zu uns gelangen können. Dennoch verursacht Kälte keine Erkältungen.

Was bedeutet es, diesen Mythos zu widerlegen? Man sollte sich immer noch einpacken, wenn man nach draußen geht, aber wenn man keine Erkältung bekommen will, muss man ansteckende Gefahren in Innenräumen vermeiden. Waschen Sie sich häufig die Hände und versuchen Sie, Ihre potenziell kontaminierten Hände von Augen und Mund fernzuhalten. Ich plädiere nicht dafür, sich in den Wintermonaten zurückzuziehen – und diese chirurgischen Masken sehen ein bisschen albern aus -, aber Sie sollten einen Sicherheitsabstand zu Menschen mit tränenden Augen, laufender Nase und heftigem Husten einhalten. Wenn Sie sich trotzdem eine Erkältung einfangen, was den Daten zufolge zwei- bis viermal pro Jahr der Fall ist, werden Sie wissen, dass Sie die Schuld nicht auf das Wetter schieben können.

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