Brannte mit James Joyce durch (1904); Geburt des ersten Kindes (1905); ließ sich in Paris nieder (1920); floh in die Schweiz (1940); verwitwet (1941).

Nora Barnacle Joyce ist eine der faszinierendsten Persönlichkeiten der modernen Literatur, obwohl sie nicht mehr geschrieben hat als die spärlichen Briefe an ihren Mann James Joyce. Als Lebensgefährtin eines Mannes, den einige Gelehrte für den meisterhaftesten und einflussreichsten Schriftsteller des 20. Jahrhunderts in englischer Sprache halten, hat Nora Joyce für die Kunst ihres Mannes viel riskiert und geopfert. 1904 floh sie mit ihm aus dem rauen, repressiven Irland und lebte jahrelang in Armut auf dem Kontinent. Darüber hinaus war James Joyce mit einer nicht ganz einfachen Persönlichkeit gesegnet und trank viel; Nora Joyce schien mühelos mit diesen Eigenschaften umzugehen und wurde für ihn zum Rettungsanker, als sein Augenlicht versagte. James Joyce wiederum war seiner Frau – die er erst offiziell heiratete, als die Kinder erwachsen waren – leidenschaftlich zugetan, und Wissenschaftler und ihre Zeitgenossen stellen fest, dass ihre Stimme – die ihn neckte, schalt und angriff – in seinen ähnlich freimütigen und einprägsamen Frauenfiguren deutlich nachklingt.

Nora Barnacle wurde 1884 in Galway in eine relativ wohlhabende Familie geboren. Ihr Vater war Bäcker, aber ihre Mutter Annie Healy Barnacle, von Beruf Schneiderin, glaubte, sie habe „unter“ ihr geheiratet, denn Tom Barnacle war dem Alkohol zugeneigt, und die Familie zog oft um und besaß nie eine eigene Wohnung. Als ihre Mutter eine weitere Tochter und kurz darauf Zwillingsmädchen zur Welt brachte, wurde Nora zu ihrer wohlhabenden Großmutter in ein Haus in der Nähe der Hafenanlagen von Galway geschickt. Im Alter von fünf Jahren wurde sie in das nahe gelegene Kloster der Barmherzigkeit geschickt, um dort ihre Ausbildung zu erhalten. Sie schlug sich wacker, bis sie im Alter von 12 Jahren den Lehrplan abschloss, aber nur wenige Frauen in Irland besuchten zu ihrer Zeit eine höhere Schule. Ein Universitätsabschluss war sogar noch seltener. Die Schwestern des Klosters vermittelten Nora eine Stelle als „Pförtnerin“ in einem anderen Kloster, das ein Nonnenkloster war. Ungefähr zu dieser Zeit verließ ihre Mutter, verärgert über die Trinkerei ihres Mannes, diesen. Sowohl dieses Ereignis als auch der Tod zweier ihrer ersten Freunde prägten Nora in ihren Teenagerjahren unauslöschlich. Später, in James Joyces Erzählung „Die Toten“ in Dubliners, erzählt Gretta Conroy weinend ihrem Geliebten vom Tod ihres 17-jährigen Verehrers Jahre zuvor und von ihrer Überzeugung, dass er an Liebeskummer gestorben sei.

Barnacle war ein eigensinniger Teenager, groß und oft als auffällig beschrieben. Sie arbeitete wahrscheinlich als Wäscherin in Galway und war möglicherweise eine Zeit lang in einer Buchbinderei beschäftigt. Auch ihre Stimme war denjenigen, die sie kannten, in Erinnerung geblieben. Sie wurde als tief und resonant beschrieben und hatte einen westirischen Klang. Sie setzte diese Stimme frei ein und war als junge Frau für ihre starke Meinung und ihren scharfen Verstand bekannt. Doch Barnacles Verhalten überschritt manchmal die Grenzen des konservativen katholischen Galway. Sie und eine Freundin zogen sich gerne Männerkleider an, um nachts die Stadt zu erkunden (in einer Zeit, in der junge Frauen nach Einbruch der Dunkelheit in der Regel nicht ohne Begleitung ausgehen durften), und ihre strengen Onkel empfanden sie als eine Herausforderung. Als einer von ihnen sie schlug, nachdem herauskam, dass sie mit einem Protestanten zusammen war, lief sie nach Dublin weg.

Dort arbeitete Barnacle als Zimmermädchen im Finn’s Hotel und erhielt neben einem kleinen Lohn auch Unterkunft und Verpflegung. In der Nassau Street lernte sie am 10. Juni 1904 James Joyce kennen. Er war ein junger irischer Schriftsteller mit einem Abschluss vom University College, der gerade aus Paris zurückgekehrt war. Er bat sie um ein Date, aber sie ließ ihn abblitzen. Er schickte ihr einen Brief ins Finn’s, und sie nahm eine zweite Einladung an. Dieser Tag könnte der 16. Juni 1904 gewesen sein, ein Tag, der in Joyces späterer Literatur als der Tag verewigt wurde, an dem sein ganzer Roman Ulysses spielt. (Fast ein Jahrhundert später feiern Liebhaber von Joyce‘ Romanen den 16. Juni weltweit als „Bloomsday“). In den folgenden Monaten schrieben sie sich täglich unzählige Briefe; damals gab es in Dublin fünf Postzustellungen pro Tag. Sie sprachen davon, gemeinsam durchzubrennen, und er erkundigte sich nach Stellen als Englischlehrer im Ausland. Am 8. Oktober 1904 verließen sie Dublin, was für die 20-jährige Barnacle (Joyce war 22) ein großer Akt der Kühnheit war. Ihre Familie hätte sie gewaltsam zurückholen können, wenn sie von ihrem Vorhaben erfahren hätte; noch bedrohlicher war, dass unverheiratete Frauen in dieser Zeit kaum Schutz oder Mittel hatten, um sich selbst zu versorgen. Seine Freunde nahmen an, er würde sie bald verlassen und sie mittellos in einem fremden Land zurücklassen, dessen Sprache sie nicht verstand. Ohne die Vorteile einer Ehe hatte sie keinerlei Schutz. Wäre sie schwanger geworden, wäre ihre Lage noch schlimmer gewesen.

Aber James Joyce verließ sie nicht. Den meisten Berichten zufolge war er ihr sein ganzes Leben lang zutiefst zugetan und fand es schwierig, ohne ihre Nähe zu schreiben oder auch nur zu funktionieren. Alle seine Romane waren stark irisch geprägt, und da er nur noch einmal in seinem Leben nach Irland zurückkehrte, wurde gesagt, dass ihre Aufgabe in seinem Leben darin bestand, ihn jedes Mal, wenn sie den Mund aufmachte, an sein Heimatland zu erinnern. James Joyce war jedoch ein glühender Anti-Katholik und wollte die Verbindung nicht legalisieren. Sie ließen sich in Triest nieder, einer italienischsprachigen Hafenstadt an der Adria, die damals zu Österreich gehörte. Dort wurde 1905 ihr erstes Kind, Giorgio, geboren. Da sie unverheiratet waren, wurden sie aus ihrer Wohnung vertrieben. Zwei Jahre später wurde eine Tochter, Lucia Joyce, geboren. In den ersten Jahren verbrachte James Joyce den Tag damit, Englisch zu unterrichten und an seinen Romanen zu arbeiten. Sie lebten oft in beengten Zimmern, und beide waren notorisch schlecht im Umgang mit ihren mageren Finanzen: Sie gingen jeden Abend aus und kleideten sich gut, und er war als stupider Trinker bekannt. Viele Jahre lang wurden sie von James Joyces treuem Bruder Stanislaus unterstützt, der später nach Triest zog. 1914 wurde James Joyce‘ autobiografisches Porträt des Künstlers als junger Mann in Serienform veröffentlicht. Die 15 Kurzgeschichten, aus denen sein nächstes Buch, Dubliners, bestand, wurden ebenfalls im selben Jahr veröffentlicht, allerdings nicht in Irland, wo es wegen seiner wenig schmeichelhaften Darstellung der Iren und ihres katholischen Glaubens an den Pranger gestellt wurde. Beide Werke erregten literarisches Aufsehen, weil der Autor die englische Sprache innovativ einsetzte, meist in Form von Dialogen oder inneren Monologen seiner geschwätzigen Figuren.

In seinen Werken machte er auch von psychologischen Einsichten Gebrauch und wurde als ein modernistischer Schriftsteller ersten Ranges gepriesen.

Im Jahr 1915 verließ die Familie Triest wegen des Ersten Weltkriegs. Während eines Großteils seines Erwachsenenlebens wurde James Joyce von Augenproblemen geplagt, und er unterzog sich 1917 der ersten von vielen Operationen, um Glaukom, Iliitis und Bindehautentzündung zu korrigieren. 1920 zog die Familie nach Paris, wo sich der Schriftsteller mit Sylvia Beach anfreundete, einer im Ausland lebenden Amerikanerin, die eine Buchhandlung namens Shakespeare and Company besaß. Sie druckte und veröffentlichte 1922 seinen nächsten Roman, Ulysses, nachdem seine zahlreichen Versuche, in England einen Verleger zu finden, gescheitert waren; nur wenige wollten das Werk anfassen, aus Angst, wegen Obszönität belangt zu werden. Das Werk galt zu seiner Zeit als äußerst schockierend, da Joyce intensive Themen und eine derbe Sprache verwendete. In all diesen Werken sowie in seinem letzten, Finnegans Wake, waren die temperamentvollen, eigenwilligen Frauenfiguren eindeutig Nora Barnacle Joyce nachempfunden. In dem Stück Exiles von 1918 ist sie Bertha, in Ulysses die denkwürdige Molly Bloom. Zeitgenossen der Joyces bezeichneten ihre Verbindung als eine von großer Leidenschaft und gegenseitiger Abhängigkeit. Er las ihr jeden Abend aus seinen Werken vor, gewöhnlich bevor er sich in ein Café begab, um mehrere Flaschen Wein zu trinken, und sie half ihm beim Schreiben, wenn seine Sehkraft nachließ, und setzte ihn in ein Taxi, wenn sie ihn zu betrunken fand, um selbst nach Hause zu kommen. Manchmal versuchte sie, ihn zu verlassen, und als ihre Kinder noch klein waren, drohte sie damit, sie taufen zu lassen, um ihn zu ärgern.

Die Joyces verbrachten nur wenig Zeit miteinander, nachdem sie an jenem Oktobertag 1904 von Dublin abgereist waren, mit Ausnahme einer Zeit, als er 1909 nach Irland zurückkehrte, um einen Verleger für Dubliners zu finden. Ihre Korrespondenz während dieses Zeitraums im Jahr 1909 war recht lasziv, und in seinen späteren Figuren wie Molly Bloom finden sich deutliche Anklänge an Nora Barnacles Ausdrücke und ihre schamlose Sexualität. Angeblich hat sie jedoch nie den Ulysses gelesen; möglicherweise waren ihr viele von Mollys Gedanken und Äußerungen zu nahe, als dass sie sich damit trösten konnte.

Barnacle selbst kehrte nur zweimal nach Irland zurück, einmal im Jahr 1912 und ein weiteres Mal 1922, während einer Zeit politischer Unruhen. Ihr 17-jähriger Sohn Giorgio lief Gefahr, direkt von der Straße aus eingezogen zu werden, als Irland um die Unabhängigkeit von England kämpfte. Die Zivilbevölkerung in Galway war in großer Gefahr, und James Joyce, der aus den Nachrichten von der Gefahr wusste, war verständlicherweise sehr aufgeregt. Ihre Kinder jedoch nahmen viel Verachtung für das Land mit nach Hause. Sie fühlten sich in Paris viel wohler, wo die Joyces zu einem beeindruckenden Kreis von Schriftstellern und Auswanderern gehörten, darunter Ernest Hemingway, der oft mit James Joyce trank. Jahrelang wurde die Familie finanziell von Harriet Shaw Weaver unterstützt, einer wohlhabenden Engländerin, die von der literarischen Begabung von James Joyce überzeugt war. Aber das Ehepaar war in der Regel nicht in der Lage, mit dem Geld umzugehen, das sie bekamen, und verprasste es schnell für Kleidung und Urlaube in den besten Hotels Europas.

Zu ihrem Pariser Umfeld gehörten zwei wohlhabende Amerikaner, Leon Fleischmann, der im Verlagswesen tätig war, und seine glamouröse amerikanische Erbin Helen Kastor . Obwohl sie einen kleinen Sohn hatten, verließ Kastor ihren Mann skandalöserweise für den mehrere Jahre jüngeren Giorgio. Die Joyces, die in ihrem mittleren Alter eigentlich recht spießig geworden waren, waren sehr bestürzt, akzeptierten aber die Verbindung, als das Paar 1930 heiratete. Außerdem war Kastors Bruder mit Bennett Cerf befreundet, der maßgeblich dazu beitrug, dass Ulysses nach mehreren Jahren der offiziellen Zensur endlich in Amerika veröffentlicht wurde. Cerfs Unternehmen, Random House, machte das Buch zu einem Testfall für Obszönität; ein Bundesbezirksrichter entschied Ende 1933 zugunsten des Buches. Das Time Magazine setzte James Joyce daraufhin auf seine Titelseite und pries den Roman als große literarische Leistung.

Nora Barnacle und James Joyce heirateten 1931 offiziell. Der Grund für die standesamtliche Trauung, die in London stattfand und über die in der Boulevardpresse ausführlich berichtet wurde, bestand darin, die Erbrechte ihrer beiden Kinder zu sichern. Obwohl in Galway allgemein bekannt war, dass die unverheiratete Nora Barnacle 1904 mit einem Schriftsteller durchgebrannt war, behauptete das Paar offenbar jahrelang, es habe in Triest geheiratet. Später erfuhren ihre erwachsenen Kinder jedoch schockiert, dass sie unehelich waren. Die Belastung könnte die Geisteskrankheit von Tochter Lucia verschlimmert haben, die sich ab diesem Zeitpunkt immer unberechenbarer verhielt. Einmal warf sie plötzlich einen Stuhl nach ihrer Mutter und begann, tagelang zu verschwinden.

In den nächsten Jahren wurde Lucia in einigen der luxuriösesten Sanatorien Europas untergebracht, oft unter großen Kosten. Sie wurde dort sogar von dem bedeutenden Psychoanalytiker Carl Jung behandelt, und es stellte sich heraus, dass sie an Schizophrenie litt. Die anhaltende Krise war für Nora Joyce äußerst schwierig. Sie machte ihren Mann für die Probleme verantwortlich, der die Familie jahrelang immer wieder entwurzelt und den Kindern ein Nomadendasein aufgezwungen hatte, sowie für die beengten Wohnverhältnisse, die dazu führten, dass Lucia bis weit in die Pubertät hinein ein Schlafzimmer mit ihren Eltern teilen musste. Als Lucias Geisteskrankheit bekannt wurde, kamen Gerüchte auf, sie sei Opfer von Inzest gewesen, und obwohl einige der Romane ihres Vaters dieses Thema literarisch aufgreifen, schließen seine Biographen aus, dass sie tatsächlich in der Lage waren, solche Gedanken in die Tat umzusetzen. Erst 1936 gab James Joyce schließlich nach und wies sie dauerhaft in ein Krankenhaus in Northampton, England, ein; Nora Joyce sah ihre Tochter nie wieder, da ihre Tochter ihr gegenüber so feindselig war, dass die Ärzte dringend davon abrieten.

Die Joyces lebten in den späten 1930er Jahren weiterhin in Paris und feierten 1939 die Veröffentlichung und positive Aufnahme seines letzten Buches, Finnegans Wake. Es hatte 17 Jahre gedauert und wurde während dieser Zeit in seiner Korrespondenz als „Work in Progress“ bezeichnet; nur Nora Joyce kannte den Titel und hielt ihn geheim, da ihr Mann Namen große Bedeutung beimaß. Das Buch schließt mit den Worten „Gibt es jemanden, der mich versteht?“ – derselbe Satz, mit dem er sie überredet hatte, 1904 mit ihm auf den Kontinent zu gehen.

Mit dem Ausbruch des Zweiten Weltkriegs verschlechterte sich die Lage der Familie. Die schwächelnde Gesundheit verschlimmerte ihre Probleme: James Joyce litt seit Jahren an einem Magengeschwür und hielt seine Schmerzen für psychosomatisch. Nora Joyce war von Arthritis geplagt. Giorgios Frau Helen wurde immer unberechenbarer und wurde schließlich von der Pariser Polizei eingesperrt; ihre amerikanische Familie rettete sie, kurz bevor die Nazis Frankreich besetzten. Ihr Schicksal als Jüdin und zudem als Geisteskranke wäre nicht gerade freundlich gewesen. Danach übernahmen die Joyces die Verantwortung für ihren Enkel Stephen und auch für Giorgio, der nie gearbeitet hatte. Im Dezember 1940 zogen sie alle unter großem Zwang in die Schweiz; sie versuchten auch, Lucia aus einem Sanatorium in der Bretagne zu holen, aber die deutschen Besatzer wollten ihr kein Ausreisevisum erteilen. James Joyce starb im folgenden Januar in Zürich. Nora respektierte seine Wünsche und gab ihrem Mann nicht das katholische Begräbnis, von dem manche annahmen, dass es ihm gebührte, sondern erlaubte ihm stattdessen seinen letzten Akt des Trotzes.

Nora Joyce überlebte die nächsten zehn Jahre unter zeitweise großer Belastung. Der Krieg hatte ihr den Zugang zu den Mitteln ihres verstorbenen Mannes abgeschnitten, und sie konnte Lucias Krankenhausrechnungen nicht bezahlen; Giorgio hatte kein Einkommen und keine Neigung zu einer Karriere außerhalb des Singens. Darüber hinaus waren viele der Intellektuellen, die James Joyce für seine literarischen Talente verehrt hatten, nie so angetan von ihr wie ihr Mann und verspotteten sie insgeheim als ungebildet und vulgär. Viele mieden sie gesellschaftlich, nachdem sie Witwe geworden war; andere verlangten die Rückzahlung des Geldes, das sie den Joyces geliehen hatten, obwohl klar war, dass sie sich in argen finanziellen Nöten befand, bis sein Testament in Kraft trat. Ihr Sohn berichtete, dass sie in diesen Jahren viel Zeit damit verbrachte, Joyces Grab auf dem Friedhof in Zürich-Fluntern zu besuchen. Harriet Weaver, die Nachlassverwalterin des persönlichen und literarischen Nachlasses von James Joyce, schaffte es, Nora einige Gelder zukommen zu lassen, obwohl es während des Krieges illegal war, Geld aus England ins Ausland zu schicken. Einige drängten Nora Joyce, nach Irland zurückzukehren – eine Idee, die sie verabscheute. Es widerstrebte ihr auch, sein Grab zu verlassen, ohne seine Familie zu besuchen. Nach der Abwicklung seines Testaments und dem Kriegsende 1945 wurde ihr Lebensabend noch trauriger, als ihr Enkel, den sie praktisch aufgezogen hatte und dessen Gesellschaft sie sehr genoss, beschloss, zu seiner genesenen Mutter Helen Kastor nach Amerika zu gehen. Außerdem hatte Giorgio die alkoholischen Neigungen seines Vaters geerbt.

Nora Joyce, die in den späten 1920er Jahren an Krebs erkrankt war und sich einer Hysterektomie unterzogen hatte, starb am 10. April 1951. Sie wurde auf demselben Friedhof wie James Joyce begraben, aber erst 1966 wurden sie in Fluntern nebeneinander beigesetzt; zum Zeitpunkt ihres Todes war in seiner Nähe kein Platz mehr gewesen. Giorgio Joyce lebte bis zu seinem Tod im Jahr 1976 in Deutschland. Lucia Joyce starb, immer noch in einer Anstalt, im Jahr 1982.

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