Hornhaut, kuppelförmige transparente Membran mit einem Durchmesser von etwa 12 mm, die den vorderen Teil des Auges bedeckt. Außer an den Rändern enthält die Hornhaut keine Blutgefäße, aber sie enthält viele Nerven und ist sehr empfindlich gegenüber Schmerz und Berührung. Vorne wird sie durch Tränen genährt und mit Sauerstoff versorgt, hinten wird sie vom Kammerwasser umspült. Sie schützt die Pupille, die Iris und das Innere des Auges vor dem Eindringen von Fremdkörpern und ist das erste und stärkste Element im Fokussierungssystem des Auges. Wenn das Licht durch die Hornhaut fällt, wird es teilweise gebrochen, bevor es die Linse erreicht. Die Krümmung der Hornhaut, die im Säuglingsalter kugelförmig ist, sich aber mit zunehmendem Alter verändert, verleiht ihr ihre Fokussierungskraft; wenn die Krümmung unregelmäßig wird, verursacht sie einen Fokussierungsfehler, der als Astigmatismus bezeichnet wird und bei dem Bilder verlängert oder verzerrt erscheinen.

Querschnitt des menschlichen Auges
Querschnitt des menschlichen Auges

Ein horizontaler Querschnitt des menschlichen Auges, der die wichtigsten Teile des Auges zeigt, einschließlich der schützenden Hülle der Hornhaut über dem vorderen Teil des Auges.

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Oberflächliche Arterien und Venen von Gesicht und Kopfhaut, Herz-Kreislauf-System, menschliche Anatomie, (Netter Ersatzprojekt - SSC)
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Die Hornhaut selbst besteht aus mehreren Schichten, darunter ein Oberflächenepithel, ein zentrales, dickeres Stroma und ein inneres Endothel. Das Epithel (äußere Oberflächenbedeckung) der Hornhaut ist eine wichtige Barriere für Infektionen. Eine Hornhautabschürfung oder ein Kratzer verursacht in den meisten Fällen das Gefühl, dass etwas auf dem Auge liegt, und wird von starkem Tränenfluss, Schmerzen und Lichtempfindlichkeit begleitet. Glücklicherweise ist das Hornhautepithel in den meisten Fällen in der Lage, schnell zu heilen.

Die Kollagenfasern, aus denen das Hornhautstroma (Mittelschicht) besteht, sind in einer streng regelmäßigen, geometrischen Form angeordnet. Diese Anordnung ist nachweislich der wesentliche Faktor für die Transparenz der Hornhaut. Wenn die Hornhaut durch eine Infektion oder ein Trauma geschädigt wird, ist das bei den Reparaturprozessen abgelagerte Kollagen nicht regelmäßig angeordnet, so dass ein undurchsichtiger Fleck oder eine Narbe entstehen kann. Wird die getrübte Hornhaut entfernt und durch eine gesunde ersetzt (z. B. durch eine Hornhauttransplantation), die in der Regel von einem verstorbenen Spender stammt, kann ein normales Sehvermögen erzielt werden.

Die innerste Schicht der Hornhaut, das Endothel, spielt eine entscheidende Rolle, wenn es darum geht, zu verhindern, dass die Hornhaut mit überschüssiger Flüssigkeit anschwillt. Wenn Endothelzellen verloren gehen, werden keine neuen Zellen produziert, sondern die vorhandenen Zellen dehnen sich aus, um den zurückgelassenen Raum auszufüllen. Sobald jedoch eine kritische Anzahl von Endothelzellen verloren gegangen ist, kann die Hornhaut anschwellen, was zu Sehstörungen und in schweren Fällen zu Oberflächenveränderungen und Schmerzen führt. Der Verlust von Endothelzellen kann durch ein mechanisches Trauma oder ein abnormales altersbedingtes Absterben von Endothelzellen (sogenannte Fuchs’sche Endotheldystrophie) beschleunigt werden. Die Behandlung kann letztendlich eine Hornhauttransplantation erforderlich machen.

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