Der geheime Garten hat etwas Seltsames an sich. Der Romanklassiker von Frances Hodgson Burnett, der in diesem Sommer vor 100 Jahren veröffentlicht wurde, nimmt die traditionelle Kinderliteratur-Trophäe des Waisenprotagonisten und verdreht sie. Mary Lennox ist kein gutherziges, verwöhntes Geschöpf wie Oliver Twist oder Cinderella (oder Anne Shirley, Pip, Jane Eyre oder Heidi). Vielmehr ist sie verwöhnt, häuslich, gemein und manchmal gewalttätig.

Wir lernen sie in Indien kennen, inmitten eines Choleraausbruchs, der ihre britischen Eltern und ihre Dienerschaft auslöscht. Während der Krise gerät Mary in Vergessenheit. Später wird sie in ihrem Kinderzimmer gefunden und nach Misselthwaite Manor in den Mooren von Yorkshire gebracht, wo sie bei einem Onkel lebt, den sie nie kennengelernt hat. Mary vermisst ihre toten Eltern nicht, und wenn man bedenkt, dass sie sie nicht gewollt haben, kann man ihr das kaum verübeln. Auch wenn Marys Situation den Lesern das Herz erweichen mag, so ist ihre Widerspenstigkeit – nicht zu verwechseln mit dem Schalk im Stile von Tom Sawyer – doch abstoßend. Voller kolonialer Herrschsucht sagt Mary über das Hauspersonal in Indien: „Das sind keine Menschen – das sind Diener, die dich grüßen müssen. Sie bekommt einen Wutanfall, als sie Martha, eine Misselthwaite-Dienerin mit Yorkshire-Akzent, kennenlernt, und nennt sie „Tochter eines Schweins“. Sie beschwert sich über das Essen und wartet erwartungsvoll darauf, dass ihr jemand die Schuhe anzieht. Marys Egozentrik untergräbt die Sentimentalität, die in der viktorianischen Zeit bei der Darstellung von Kindern üblich war. Das macht Mary auch viel interessanter als z. B. Pollyanna, die Titelfigur in Eleanor H. Porters Roman von 1913.

Weil sie nichts anderes zu tun hat, beginnt sie, sich über einen verschlossenen Garten auf dem Gelände zu wundern, der seit einem Jahrzehnt verlassen ist. (Nicht zufällig ist Mary 10 Jahre alt.) Sie kommt dem Garten immer näher, bis sie mit Hilfe eines Rotkehlchens den Schlüssel entdeckt. Langsam beginnt sie, mit den Jahreszeiten, der Erde und den Blumen zu interagieren – und auch mit den Geschichten der Menschen, die diese Landschaft lieben, darunter Ben, der Platzwart, und Dickon, Marthas Bruder. Für Mary ist es nicht ein Wohltäter oder eine romantische Liebe, die ihr Wachstum beschleunigt. Vielmehr lernt sie, für sich selbst zu sorgen und die Einsamkeit in der Natur zu erleben. Sie verkehrt mit lokalen Exzentrikern aus dem gesamten sozialen Spektrum und beginnt, die Bewegung ihres Körpers zu genießen; ihre Verwandlung beginnt, als sie lernt, Seil zu springen.

Die Auseinandersetzung des Buches mit dem Thema Behinderung und dem Leben von „Invaliden“ ist zugleich faszinierend und beunruhigend. Am bemerkenswertesten ist die Darstellung von Colin Craven, einem Cousin von Mary, der noch unangenehmer ist als sie selbst. Nachdem seine Mutter bei seiner Geburt gestorben war, ließ sein Vater, der Herr von Misselthwaite, seinen Sohn im Haus verstecken. Er wächst zu einem wütenden, selbstverachtenden Jungen heran, der die Dienerschaft nervt und eine neurotische Angst davor hat, ein Buckliger zu werden. Mary ist zwar die Protagonistin, aber ihre Geschichte findet ihre Parallele in der von Colin. Eines der merkwürdigsten Merkmale des Buches ist, dass es die beiden am meisten verletzten und unsympathischen Figuren sind, die am meisten zur Heilung des anderen beitragen. Die moralische Führung durch freundliche Erwachsene hat damit nicht viel zu tun.

Der geheime Garten ist ein Katalysator für die Heilung der Figuren, die ihn sehen, und bei Colin ist die Wirkung buchstäblich. Als wir ihn kennenlernen, kann er nicht laufen, aber im Garten entdeckt er, dass er stehen kann. Er übt heimlich, bis er in der Lage ist, seinen Vater zu schockieren, indem er seinen Rollstuhl verlässt und geht. Bei Colin ist von Anfang an klar, dass seine Behinderung psychologisch bedingt ist und ihre Wurzeln in einer lieblosen Kindheit hat. Aber es ist nicht überraschend, dass Burnetts Vorstellung von Heilung von der Christlichen Wissenschaft geprägt ist. Die Philosophie wird im Text deutlich: „Als neue, schöne Gedanken begannen, die alten, hässlichen zu verdrängen, kehrte das Leben zurück, sein Blut floss gesund durch seine Adern, und die Kraft strömte wie eine Flut in ihn hinein.“ Auf der Seite ist Colins Geschichte eindringlich. Im Kontext einer größeren Literatur, die relativ wenige komplexe Charaktere mit Behinderungen aufweist, wirkt die Diagnose „Es ist alles in seinem Kopf“ enttäuschend.

Die Rezeptionsgeschichte des Romans ist so seltsam wie der Text. Während „Der geheime Garten“ heute als Kinderliteratur katalogisiert wird, erschien er ursprünglich als Fortsetzungsroman in einer Zeitschrift für Erwachsene, bevor er 1911 in seiner Gesamtheit veröffentlicht wurde. Es wurde sowohl an junge als auch an erwachsene Leser vermarktet, hatte aber nur einen lauwarmen Erfolg und wurde kaum mehr als eine Fußnote in Burnetts produktiver Karriere; ihre anderen Romane, wie Eine kleine Prinzessin und Der kleine Lord Fauntleroy, waren zum Zeitpunkt ihres Todes 1924 weitaus populärer. Was das Buch wahrscheinlich vor dem Verfall rettete, war der Aufschwung der Kinderliteraturforschung im 20. Jahrhundert und die allgemeine Aufmerksamkeit für Kinderliteratur als eigenständiges Genre. Das und die Tatsache, dass das Copyright des Buches in den USA 1987 und in den meisten anderen Ländern 1995 auslief, machte den Weg frei für unzählige gekürzte, ungekürzte und bearbeitete Ausgaben.

Diese ungewöhnliche Geschichte hat sich also als das dauerhafteste Element von Burnetts literarischem Vermächtnis erwiesen. Vielleicht sollte uns das nicht überraschen, wenn man bedenkt, wie sehr sie ihrer Zeit voraus war. In Der geheime Garten ist das rechtmäßige Erbe des Waisenkindes Mary letztlich sie selbst und die natürliche Welt, die Fähigkeit, anderen die Wahrheit zu sagen und sie von ihnen erwidert zu bekommen – ein erfülltes Leben sowohl mit dem Körper als auch mit der Phantasie zu führen.

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