Die Nachtschicht

Sie sind weitaus zahlreicher als tagfliegende Schmetterlinge, Motten spielen eine Schlüsselrolle in Gartenhabitaten und darüber hinaus

  • Kelly Brenner
  • Tiere
  • Apr 01, 2018

Die gespenstisch grüne Lunamotte führt ein kurzlebiges Leben. Ohne Mundwerkzeuge können Erwachsene nicht fressen, so dass sie gerade lange genug leben, um sich zu paaren und Eier zu legen, bevor sie sterben.

Gelegen in der Ecke eines Hinterhofgartens, knabbert eine hungrige Raupe am Rand eines Nachtkerzenblattes. Der mattschwarze Körper der mehr als fünf Zentimeter langen Raupe ist mit neongelben Punkten und Streifen verziert, die an beiden Enden durch metallisches Orange akzentuiert sind und von einem einzelnen schwarz-orangenen Stachel gekrönt werden. Die Raupe wird schnell dick und ist bald bereit, sich in einen geflügelten Erwachsenen zu verwandeln – aber nicht in einen Schmetterling, wie die meisten Menschen vielleicht erwarten. Stattdessen handelt es sich bei dieser auffälligen Kreatur um die Larve der Weißgesichtigen Sphinxmotte, ein ebenso auffälliges, faustgroßes Insekt, das von rosa Hinterflügeln angetrieben wird, die so schnell flattern, dass es oft mit einem Kolibri verwechselt wird.

„Schmetterlinge erregen unsere Aufmerksamkeit, weil sie tagsüber aktiv sind und die meisten von ihnen leuchtend bunt sind“, sagt David Mizejewski, Naturforscher bei der National Wildlife Federation. „Aber auch Motten sind überall um uns herum, und sie können genauso schön sein, wenn wir nur genauer hinschauen.“

Motten sind in der Tat weitaus häufiger als Schmetterlinge, es gibt etwa 14.000 Arten in Nordamerika und mehr als 150.000 weltweit. „Auf jede Schmetterlingsart auf der Erde kommen 19 Mottenarten“, sagt der Entomologe Doug Tallamy von der University of Delaware. Er fügt hinzu, dass sowohl Wissenschaftler als auch Laien Schmetterlinge gegenüber Motten bevorzugt haben, so dass die Insekten relativ unerforscht bleiben.

Da Motten in den meisten terrestrischen Ökosystemen der Welt eine wichtige Rolle spielen, verdienen sie viel mehr Aufmerksamkeit. Als fliegende Erwachsene bestäuben Motten zum Beispiel eine große Anzahl und Vielfalt von Pflanzenarten. Wenn andere Insekten schlafen gehen, arbeiten Motten in der Nachtschicht und besuchen einige der gleichen Blumen wie die tagaktiven Bestäuber, aber auch nachtblühende Pflanzen, die die Tagflieger übersehen. Als gefräßige Fresser geben die Raupen der Motten mit ihrem Kot wichtige Nährstoffe an den Boden ab. Und Motten sind eine wichtige Nahrungsquelle. „Aufgrund ihrer schieren Anzahl in der Landschaft stellen Motten und ihre Raupen eine wichtige Nahrungsquelle für eine große Anzahl von Wildtierarten dar“, sagt Mizejewski.

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Fünffleckige Schwärmermotte

Proboscis voll entfaltet, ernährt sich eine fünffleckige Schwärmermotte von – und bestäubt – einer Langtube auf vier Uhr.

Überraschende Variation

Falter und Schmetterlinge gehören beide zu einer großen Ordnung von Insekten, den Lepidoptera, ein Name, der sich auf die winzigen Schuppen bezieht, die die Flügel der meisten dieser Insekten bedecken. Jede Gruppe hat ihre eigenen einzigartigen Merkmale entwickelt. Am bekanntesten ist natürlich, dass die meisten Schmetterlinge tagaktiv sind, während die Motten nachts fliegen. Einige Falter, vor allem hell gefärbte Arten wie der Kolibri-Clearwing und der Virginia-Ctenucha-Falter, fliegen jedoch auch tagsüber. Die Körper der Falter haben im Allgemeinen mehr Schuppen als die der Schmetterlinge, was sie unschärfer aussehen lässt. Wenn sie ruhen, halten Schmetterlinge ihre Flügel offen, so dass alle vier Flügel sichtbar sind, während Motten dazu neigen, ihre Hinterflügel mit den Vorderflügeln zu bedecken. Und während die Fühler der Schmetterlinge in Haken oder Keulen enden, sind die Fühler der Motten entweder gefiedert oder enden in spitzen Spitzen – eine Anpassung, die sie nutzen, um Wirtspflanzen zu finden und die chemischen Signale oder Pheromone anderer Motten aus Hunderten von Metern Entfernung zu erkennen.

Innerhalb der Gruppe der Motten haben Wissenschaftler eine Welt der Variation in Größe, Form und Farbe entdeckt. Die kleinsten Motten, die zur Familie der Nepticulidae gehören und als Mikromotten bekannt sind, könnten einzeln auf einen Stecknadelkopf passen. Diese winzigen Insekten haben Hinterflügel, die wie Federn aussehen, und sie ernähren sich nicht von Nektar, sondern von Honigtau, einer zuckerhaltigen Flüssigkeit, die von Blattläusen produziert wird.

Die größten Motten – und mit die spektakulärsten – gehören zur Familie der Saturniidae, den Riesenseidenspinnern. Io, Polyphemus, Promethea, Luna und Cecropia (mit einer Flügelspannweite von 6 Zoll die größte Motte Nordamerikas) gehören zu den fast zwei Dutzend Arten von Seidenspinnern, die auf diesem Kontinent heimisch sind. Am auffälligsten ist vielleicht der gespenstisch grüne Lunaspinner mit seinen drei Zentimeter langen, geschwungenen Schwänzen. Wie andere Seidenspinner haben auch die Lunaspinner keine Mundwerkzeuge, so dass sie sich nicht ernähren können und nur wenige Tage als geflügelte Erwachsene leben – gerade lange genug, um sich zu paaren und Eier zu legen.

Auch wenn die meisten Menschen bei Motten an braune Tiere denken, und das sind viele, gibt es eine überraschende Anzahl von Insekten, die so bunt oder kompliziert gemustert sind wie Schmetterlinge. Dazu gehören die Tiger- und die Flechtenmotte, mit Arten wie der Riesenleopardenmotte, die wie ein geflügelter Dalmatiner aussieht. Andere haben leuchtende Farben, wie der trockene Eudesmia-Falter mit seinen dicken, schwarz-orangenen Streifen und der passend benannte Scharlachrote Flechtenfalter, dessen Flügel leuchtende, rot-schwarze Streifen aufweisen. Selbst braune Nachtfalter zeigen bei genauer Betrachtung komplexe Muster auf verschiedenen Schokoladen-, Mahagoni- und Kastanientönen.

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Gelbbürzelgrasmücke mit Raupenbeute

Eine Gelbbürzelgrasmücke trägt eine Raupe zu ihrem Nest; 96 Prozent der Landvögel ziehen ihre Küken mit Insekten auf, hauptsächlich mit Mottenraupen.

Gesucht: 9.000 Raupen

Eine erstaunliche Vielfalt von Wildtierarten frisst Motten. „Nicht nur Vögel und Fledermäuse fressen Motten in jedem Stadium des Lebenszyklus der Insekten, sondern auch Eidechsen, kleine Nagetiere, Stinktiere und sogar Bären“, sagt Mizejewski. Andere Insekten, darunter Hornissen und Ameisen, ernähren sich von Mottenraupen, und sowohl Spinnen als auch Käfer fressen Mottenpuppen, die sich in ihren Kokons verstecken. Viele Wespenarten stechen und lähmen sowohl die Raupen als auch die Puppen und deponieren die lebende Beute in unterirdischen Kammern, damit ihre eigenen Larven sie fressen können. Eine räuberische Käferart hat ihren Lebenszyklus sogar auf den des Schwammspinners abgestimmt und legt erst dann Eier, wenn die Raupen des Schwammspinners zur Verfügung stehen, um ihre Jungen zu füttern.

Aber vielleicht ist keine andere Tierart mehr auf Motten als Nahrung angewiesen als die Vögel während der Brutzeit. Im Gegensatz zu dem, was viele Menschen glauben, „pflanzen sich die meisten Vögel nicht mit Beeren und Samen fort“, sagt Tallamy. „Sechsundneunzig Prozent aller Landvögel ziehen ihren Nachwuchs mit Insekten auf, vor allem mit den Raupen von Nachtfaltern. Selbst Vögel, die sich normalerweise von Samen ernähren, steigen auf Insekten um, wenn sie ihre Küken aufziehen. Im Vergleich zu anderen Insekten sind Raupen eine relativ große Beute“, sagt er. Man bräuchte 200 Blattläuse, um die Biomasse einer einzigen mittelgroßen Raupe zu erreichen“. Diese weichen Insekten liefern auch große Mengen an Fett und Eiweiß, ohne viel von dem schwer verdaulichen Chitin, das Insekten wie Käfer enthalten. Und um erfolgreich nisten zu können, brauchen Vögel eine Menge Raupen. Carolina Chickadees zum Beispiel benötigen 6.000 bis 9.000 Raupen, um ein einziges Gelege mit vier bis sechs Jungen aufzuziehen.

Fledermäuse sind vielleicht die bekanntesten Fressfeinde erwachsener Motten, obwohl einige Motten Tricks entwickelt haben, um den Fressfeinden auszuweichen. Wenn Fledermäuse Klicklaute erzeugen, um ihre Beute zu orten, antwortet die Grote’s Bertholdia-Motte beispielsweise mit Klicklauten, die sie so schnell erzeugt, dass sie die Klicklaute der Fledermäuse stören. Viele Tigermotten können die Echoortungsklicks hören, wenn sich eine Fledermaus nähert, so dass die Insekten die Zeit haben, ihre Richtung zu ändern, im Kreis oder Zickzack durch die Luft zu fliegen oder schnell auf den Boden zu fallen.

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Motten Komposit

Um sich vor Raubtieren – von Fledermäusen und Bären bis hin zu anderen Insekten – zu verstecken oder sie zu täuschen, sind viele Motten Meister der Tarnung und Mimikry, darunter (im Uhrzeigersinn von oben links) die düstere Teppichmotte, die gemalte Flechtenmotte, die gebogene Winkelraupe und die Kahlflügelmotte.

Meister der Tarnung

Angesichts der vielen Arten, die Motten fressen, ist es nicht überraschend, dass die Insekten eine beeindruckende Anzahl von Anpassungen zur Verteidigung entwickelt haben. Ein Ansatz ist das Verstecken in der Öffentlichkeit durch Tarnung. Die braunen Flügel der variablen Metallata-Motte beispielsweise laufen spitz zu und haben eine dunkle Linie, die von Flügelspitze zu Flügelspitze verläuft und sie wie ein heruntergefallenes Blatt aussehen lässt. Die schwarz-weißen Flügel der schönen Waldnymphe ähneln Vogelkot. Und die grün-weiß-braun gefleckten Flügel des Gewölbefalters machen diese Tiere praktisch unsichtbar, wenn sie sich auf Flechten niederlassen. Andere Motten sind bemerkenswerte Nachahmer von gefährlichen Insektenarten. So zum Beispiel der Traubenwurzelbohrer, dessen schlanker Körper bis hin zu den orangefarbenen, gelben und schwarzen Streifen auf seinem Hinterleib überzeugend wie der einer Papierwespe aussieht.

Raupen sind nicht weniger geschickt darin, sich zu verstecken. Einige Raupen der Gattung Tetracis sehen aus wie abgebrochene Zweige, wenn sie auf einem Ast hocken, während die schachbrettartig gefranste, prominente Raupe einem verrottenden Blattrand zum Verwechseln ähnlich ist. Andere brauchen sich nicht zu tarnen, weil sie geschmacklos oder lästig sind: Die Larven der Südlichen Flanellmotte sehen zwar winzig und harmlos aus, verursachen aber einen unangenehmen, juckenden Ausschlag. Einige wenige Arten haben wirklich einzigartige Abwehrmechanismen entwickelt. Versucht zum Beispiel ein Vogel, die Larve der Polyphem-Motte zu fressen, erbricht die Raupe eine faulige Flüssigkeit.

Solche Tricks und Verkleidungen faszinieren viele Naturforscher. „Motten sind ein perfektes Fenster in die wunderbare Vielfalt der Natur, die den meisten Beobachtern verborgen bleibt, aber mit relativ geringem Aufwand zugänglich ist“, sagt Lars Crabo, ein Arzt und Mottenexperte, der an dem Online-Führer Pacific Northwest Moths mitarbeitet. Um mit der Beobachtung von Motten zu beginnen, schlägt Crabo vor, ein Außenlicht vor einem weißen Laken brennen zu lassen. „Ich habe schon einige interessante Dinge in meinem eigenen Garten gefunden“, sagt er. Und weil Motten so wenig erforscht sind, fügt Crabo hinzu, können solche Hinterhofbeobachtungen Arten zum Vorschein bringen, die für die Wissenschaft neu sind.

Dieser Sommer könnte ein idealer Zeitpunkt sein, um mit der Mottenbeobachtung zu beginnen. Die lange Zeit unterschätzten Mitglieder der Lepidoptera (Schmetterlinge) kommen während der Nationalen Mottenwoche vom 21. bis 29. Juli 2018 zu ihrem Recht. Eines der Ziele dieser jährlichen Veranstaltung ist es, so die Organisatoren, „das Verständnis und die Freude an Motten zu fördern“ – und diesen nachtaktiven Kreaturen endlich einen wohlverdienten „Tag“ in der Sonne zu geben.

Wie man Motten anlockt und pflegt

Sie brauchen nicht viel Platz, um eine erstaunliche Vielfalt von Motten in Ihren Garten zu locken. Hier sind ein paar Tipps:

Pflanzen Sie Larvenfutter. Die vielleicht wichtigste Maßnahme, um Motten anzulocken und zu pflegen, ist die Bereitstellung von Wirtspflanzen für die Raupen der Insekten. Einige Arten sind sehr wählerisch und ernähren sich nur von einer Pflanzenfamilie oder sogar nur von einer einzigen Pflanzenart. Die Raupen der Sphinxfalter benötigen zum Beispiel Schneebeere, Goldregen oder Heidelbeere.

Gewinnen Sie heimischen Nektar. Wenn Sie blühende Pflanzen für Nektar in Betracht ziehen, suchen Sie nach solchen mit langen Röhrenblüten. Nachtblühende Pflanzen sind für einige Mottenarten wichtig. Achten Sie darauf, dass Sie eine Vielfalt von Pflanzen anbauen, damit Ihr Garten vom Frühjahr bis zum Herbst durchgehend blüht.

Sein Sie ein fauler Gärtner. Lassen Sie im Herbst das Laub auf dem Boden liegen und die tote Vegetation stehen. Beides bietet Motteneiern, Raupen, Kokons und ausgewachsenen Tieren im Winter Unterschlupf. Wenn Sie aufräumen müssen, bringen Sie Laub und anderes abgestorbenes Pflanzenmaterial in eine ungenutzte Ecke Ihres Gartens oder Blumenbeetes, anstatt es einzusacken oder zu zerkleinern.

Schaffen Sie Verstecke. Baumstümpfe, Baumstümpfe, gefallenes Totholz und Reisighaufen sind ideale Orte für Motten, um zu überwintern, Schutz vor Regen zu suchen und ihre Kokons aufzuhängen.

Verzichten Sie auf Pestizide. Insektizide töten Motten direkt, während Herbizide Wirts- und Nektarpflanzen, die die Insekten zum Überleben brauchen, abtöten oder verunreinigen.

Schalten Sie das Licht aus. Schalten Sie nachts unnötige Außenlampen aus. Motten, die von Lichtstrahlen gefangen werden, verschwenden wertvolle Zeit, die sie mit der Nahrungssuche oder der Suche nach Partnern verbringen könnten.

Kelly Brenner ist Naturforscherin in Seattle.

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