Ein Jahr später ist diese auffällige Vision katastrophal vom Weg abgekommen.

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Saleens chinesische Geldgeber haben seinen Geschäftspartner des Betrugs und der Unterschlagung beschuldigt und das Unternehmen übernommen, seine Konten eingefroren und Hunderte von Angestellten in die Arbeitslosigkeit gezwungen. Die Polizei führte eine Razzia in der weitläufigen neuen Fabrik durch, die mit Saleens Namen geschmückt ist. Zwei leitende Angestellte wurden festgenommen, und ein Gerichtsbeschluss versiegelte den Ausstellungsraum in Shanghai.

Saleen behauptet, dass die chinesischen Anteilseigner planten, sein geistiges Eigentum zu stehlen, und mehr als 500 chinesische Patente für seine Designs und Technologien angemeldet haben. In den staatlichen Medien Chinas wird ein anderes Bild gezeichnet, nämlich das eines strauchelnden Start-ups, das öffentliche Gelder für die Markteinführung vergeudet hat, während sein erstes Fahrzeug floppte, und dessen Technologie weit weniger wert war, als man den staatlichen Aktionären weismachen wollte.

Die Geschichte von Saleens Joint Venture mit der Regierung der östlichen Stadt Rugao begann damit, dass ein weiterer amerikanischer Unternehmer mit dem Traum, ein lukratives globales Geschäft aufzubauen, nach China ging.

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Dieses Versprechen scheiterte an Fehlkalkulationen, Verdächtigungen und der Unerfahrenheit eines Sportwagengurus, der mehr von Motortuning als von Finanzmanövern verstand. Saleen sagt, er sei zu einem abschreckenden Beispiel für den Umgang mit China geworden, wo der angebliche Diebstahl von Geschäftsgeheimnissen ausländischer Unternehmen – und ein undurchsichtiges Rechtssystem, das Chinas staatlich unterstützte Unternehmen begünstigt – Futter für den sich vertiefenden kalten Krieg der Trump-Administration mit Peking geboten hat.

Politik

China „hat die Handschuhe ausgezogen“ bei seinen Diebstählen von US-Technologiegeheimnissen

Nov. 16, 2018

„Was ich zu tun versuche, ist aufzuzeigen, wie amerikanische Unternehmen IP, Marken und Know-how in den chinesischen Markt einbringen – und über Nacht ändern sie die Richtung, werfen dich raus und behalten das IP“, sagte Saleen.

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Der Streit könnte vor einem Schiedsgericht in Hongkong ausgetragen werden, wo Saleens Geschäftspartner – der in China geborene und in den USA lebende Charles Xiaolin Wang, gegen den die US-Behörden Jahre zuvor ermittelt hatten – die Regierung von Rugao wegen Verletzung der Joint-Venture-Vereinbarung verklagt hat. In einem Interview wies Wang die Betrugsvorwürfe zurück.

Wie auch immer die Sache ausgeht, Saleens Versuch, seine Hochleistungsautos nach China zu bringen, ist gescheitert und lässt den 71-Jährigen voller Bedauern zurück.

„Als es darum ging, meine Marke auf eine globale Basis zu bringen, schien es wirklich eine Gelegenheit zu sein, die ich nicht ablehnen konnte“, sagte Saleen. „

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Steve Saleen posiert mit dem Saleen S7 in seinem Werk in Irvine im Jahr 2003.

Steve Saleen im Jahr 2003 in seinem Werk in Irvine mit dem Saleen S7.
(Karen Tapia-Andersen / Los Angeles Times)

Der in Inglewood geborene Saleen, der in den 1970er- und 1980er-Jahren Ford Mustangs in Wettbewerben fuhr, machte sich einen Namen als Meister der Modifikation des ikonischen amerikanischen Muscle Cars. In seinem Werk in Irvine stattete er die Mustangs mit überlegenen Motoren, Aufhängungen und Getrieben aus, so dass sie Porsche und Ferrari auf der Rennstrecke häufig übertrafen und weit weniger kosteten, wodurch Hochleistungs-Rennwagen für amerikanische Enthusiasten erschwinglich wurden.

Im Jahr 2000 stellte er den S7 vor – einen niedrigen, kurvenreichen Zweisitzer mit flügelähnlichen Türen, der von Grund auf neu entworfen und gebaut wurde – und der von 0 auf 60 in 2.Er schaffte es in 2,8 Sekunden von 0 auf 100 und wurde bald zu einem der besten Supersportwagen der Welt.

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Zu seinen prominenten Kunden zählten Tom Cruise und Derek Jeter, aber einige Händler und Vertragspartner begannen, sich über verpasste Lieferungen und geplatzte Schecks zu beschweren. Im September 2014 meldete Saleen Automotive der US-Börsenaufsichtsbehörde SEC, dass das Unternehmen nur 7.261 US-Dollar an Barmitteln zur Verfügung hatte und mehr als 5,6 Millionen US-Dollar an Lieferanten, Banken und die Steuerbehörde schuldete, was „erhebliche Zweifel“ daran aufkommen ließ, dass das Unternehmen über Wasser bleiben konnte.

Ein möglicher Rettungsanker ergab sich 2015 mit dem Besuch einer Delegation aus Rugao, einer 1,4-Millionen-Stadt im Jangtse-Delta, zwei Stunden nördlich von Shanghai, in Saleens Fabrik in Corona. Die Beamten erzählten Saleen, dass sie davon träumten, „ein Mini-Detroit“ zu bauen, und dass sie nach einem namhaften Autohersteller suchten, der sich dort niederlassen und Arbeitsplätze schaffen würde.

Der Geschäftsmann war Wang, ein an der Duke University ausgebildeter Anwalt und Geschäftsmann mit Beziehungen in China, aber einer wechselhaften Geschichte.

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Die Bundesbehörden hatten gegen Wangs früheres Autounternehmen – ein Elektroautounternehmen namens GreenTech, das auch vom ehemaligen Gouverneur von Virginia, Terry McAuliffe, unterstützt wurde – wegen angeblichen Missbrauchs eines Programms ermittelt, das ausländische Investitionen im Austausch gegen Green Cards anlockte. Obwohl keine Anklage erhoben wurde, zerschlugen sich die Pläne von GreenTech, batteriebetriebene Fahrzeuge in einem Werk im ländlichen Mississippi zu bauen.

Es folgten Klagen des Staates und unzufriedener chinesischer Investoren. Das Unternehmen meldete 2018 Konkurs an.

Charles Xiaolin Wang versuchte, ein Werk für Elektrofahrzeuge nach Tunica, Miss. zu bringen, aber das Vorhaben scheiterte.

Charles Xiaolin Wang versuchte, ein Werk für Elektrofahrzeuge nach Tunica, Miss. zu bringen, Doch das Vorhaben scheiterte.
(Peter L. Thomas / Tunica Times)

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Saleen wischte den juristischen Ärger beiseite und nannte Wang, den er seit einem Jahrzehnt kennt, „sehr ehrenhaft und aufrichtig.“ Die beiden übernahmen eine Mehrheitsbeteiligung an dem Joint Venture, das den Namen Jiangsu Saleen Automotive Technology trägt, wobei Wang der Vorsitzende ist und Rugao 1,1 Milliarden Dollar an Kapital und Krediten bereitstellt. Saleen, der stellvertretende Vorsitzende, brachte kein Bargeld ein, aber das Geschäft bewertete sein Know-how und seine Technologie mit 800 Millionen Dollar.

Es war eine schwindelerregende Summe, vor allem in Anbetracht der Schwierigkeiten von Saleen in den USA. Im Rahmen der Vereinbarung würde JSAT seinem Unternehmen Dutzende von Millionen an Gebühren zahlen, um Fahrzeuge zu entwerfen und zu entwickeln, einschließlich des S1 – Saleens erstem komplett neuen Sportwagen seit Jahren – der in Rugao für den weltweiten Verkauf hergestellt werden soll.

„Steves Fahrzeug unterscheidet sich von allen anderen serienmäßig hergestellten Fahrzeugen“, sagte Wang. „Es ist hochleistungsfähig und erfordert eine Menge technischer Spezialitäten, die bis heute niemand in China beherrscht.“

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Der Deal hat Saleens US-Unternehmen geholfen, seine Einnahmen mehr als zu verdoppeln und einen Verlust von 5,5 Millionen Dollar im Jahr 2018 in einen Gewinn von 2,5 Millionen Dollar im folgenden Jahr zu verwandeln, wie aus den SEC-Akten hervorgeht. Saleen flog zwischen den USA und China hin und her, als JSAT eine Unternehmenszentrale in Shanghai eröffnete, zwei Produktionsanlagen in Rugao baute und etwa 1.000 Mitarbeiter einstellte.

Eine Luftaufnahme des Jiangsu Saleen-Autowerks in Rugao, China.

Eine Luftaufnahme des Jiangsu Saleen-Autowerks in Rugao, China.
(Saleen Automotive Inc.)

Dann kam die Vorstellung im Juli 2019 im Nationalstadion, dem ehemaligen olympischen Austragungsort, der als „Vogelnest“ bezeichnet wird und für den Wang chinesischen Medien zufolge mehr als 8 Millionen Dollar ausgegeben hat. Neben dem S1 zeigte Wang drei Prototypen: einen neuen S7, einen SUV und einen batteriebetriebenen Zweisitzer namens Maimai, Saleens Einstieg in den überfüllten chinesischen Markt für Elektrofahrzeuge, der vom teuren Tesla dominiert wird.

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Das erste JSAT-Modell, das in China zum Verkauf angeboten wird, der zierliche Maimai ließ die Kommentatoren den Kopf schütteln. Sein 109-PS-Motor und sein spielzeugartiges Design – einige Prototypen zeigten Emojis mit fröhlichem Gesicht auf der Motorhaube, andere ein Cartoon-Kind auf einem Fahrrad – passten kaum zu Saleens bulliger Marke.

In der Tat war der Maimai eine aktualisierte Version des MyCar, des Niedriggeschwindigkeitsfahrzeugs, das Wang in Mississippi zu bauen plante. Die Reaktionen auf seine Form und den stolzen Preis von 22.000 Dollar waren vernichtend.

Ein Maimai-Elektrofahrzeug, das Anfang 2020 im Ausstellungsraum von Jiangu Saleen in Peking ausgestellt wird.

Ein Maimai-Elektrofahrzeug, das Anfang 2020 im Ausstellungsraum von Jiangu Saleen in Peking ausgestellt wird.
(Tycho de Feijter)

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„Es gibt zahlreiche überlegene (in Leistung, Reichweite und Zweckmäßigkeit) Optionen auf dem chinesischen Markt zu vergleichbaren oder niedrigeren Preisen“, schlussfolgerte ein Moderator auf der Website ChinaCarForums.

Das Auto war ein Misserfolg. Einem Bericht der staatlichen Medien zufolge waren sechs Monate nach seiner Markteinführung nur 27 Maimais im ganzen Land zugelassen.

Die Probleme bei JSAT traten im April an die Öffentlichkeit, als ein ehemaliger Justizbeamter, Qiao Yudong, eine lange Erklärung ins Internet stellte, in der er behauptete, Wang habe den Rugao-Investoren minderwertige Technologie verkauft, die durch betrügerische Bewertungen gestützt wurde, und Bargeld an seine Frau und seine Mitarbeiter weitergeleitet. Qiao behauptete, die Regierung von Rugao habe fast 1 Milliarde Dollar an öffentlichen Geldern für ein Joint Venture ausgegeben, das kaum Autos produziert habe.

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Wang wies die Vorwürfe als Produkt eines verärgerten Ex-Mitarbeiters zurück und sagte, er habe die Konten des Unternehmens nie kontrolliert.

Nach einer Prüfung durch den staatlichen Investor, Nantong Jiahe Technology Investment and Development, ordnete ein Bezirksgericht im Juni die Schließung der Fabriken und des Büros in Shanghai an. Die Polizei führte eine Razzia in der Produktionsstätte durch, wies die Beschäftigten an, das Werk zu verlassen, und hielt den deutschen Produktionsleiter des Unternehmens, Frank Sterzer, mehrere Stunden lang fest, bis es ihm gelang, mit deutschen Diplomaten Kontakt aufzunehmen, um seine Freilassung zu erreichen. Sterzer, der sich nach wie vor in China aufhält, lehnte eine Stellungnahme ab.

In den Büros von Jiangsu Saleen in Shanghai hängten Mitarbeiter ein Transparent auf, auf dem sie die seit der Schließung des Unternehmens ausstehenden Löhne forderten.

In den Büros von Jiangsu Saleen in Shanghai hängten Mitarbeiter ein Transparent auf, auf dem sie die seit der Schließung des Unternehmens ausstehenden Löhne forderten.
(Saleen Automotive Inc.)

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Die chinesischen Investoren haben letzte Woche die Kontrolle über den Vorstand übernommen und Klage gegen Wang eingereicht, der während der COVID-19-Pandemie zu Hause in der Region Washington war. Er sagte, er habe nicht vor, nach China zurückzukehren, da er glaubt, keinen fairen Prozess zu bekommen.

Als dies geschah, sagte Wang, er habe erfahren, dass das Joint Venture in aller Stille Auto-Design- und Technologie-Patente im Zusammenhang mit Saleens Arbeit in China angemeldet hatte, von denen viele Saleen nicht als Erfinder auswiesen. Saleen behauptete, seine chinesischen Partner hätten von Anfang an versucht, ihn aus dem Unternehmen zu drängen.

Aber gemäß ihrer Vereinbarung gehört jegliches geistige Eigentum, das aus Saleens Arbeit in China stammt, dem Joint Venture. Das könnte seine Bemühungen erschweren, die Patentanmeldungen anzufechten, so Experten.

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„In einem normalen Joint Venture gibt es immer einen gewissen Technologietransfer“, sagte Tycho de Feijter, ein Experte für die chinesische Autoindustrie, der das Joint Venture als eine kostspielige Diskrepanz zwischen den Erwartungen bezeichnete.

„Steve Saleen sah eine Menge Gold am Ende des chinesischen Regenbogens, recherchierte nicht richtig über seine Partner und hatte keine Ahnung, worauf er sich einließ“, sagte De Feijter. „Ähnlich ist es auf der chinesischen Seite. Auch sie sahen Gold, wo keines war, hatten keine Erfahrung im Automobilbau und keine Ahnung, was oder wer Saleen wirklich war.“

Steve Saleen auf der L.A. Auto Show im Jahr 2017.

Steve Saleen auf der L.A. Auto Show im Jahr 2017.
(Jae C. Hong / Associated Press)

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Wang, 54, übernahm die Verantwortung für den Zusammenbruch des Unternehmens.

„Steve ist ein echter Automobiltyp; alles, was er tun will, ist, großartige Autos zu bauen“, sagte Wang. „Er mag nicht hören, dass ich das sage – ich glaube nicht, dass er ein sehr raffinierter, gerissener Geschäftsmann ist. Seine ganze Welt besteht einfach darin, Autos zu bauen. Und ich habe ihn in diesen Schlamassel gebracht. Das tut mir leid.“

Saleen sagte, es sei noch zu früh, um die Auswirkungen auf seine traditionsreiche Marke zu beurteilen. Aber der jüngste Jahresbericht von Saleen Automotive an die SEC zeichnet ein düsteres Bild, in dem es heißt, dass das Joint Venture mehr als drei Viertel des Einkommens ausmachte und dass „jede Verringerung des Geschäfts mit JSAT wahrscheinlich dazu führen würde, dass unsere Einnahmen wesentlich sinken würden.“

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Da die Verhandlungen über ein Handelsabkommen zwischen den USA undPhase 2 des Handelsabkommens zwischen den USA und China ins Stocken geraten sind, sagte Saleen, dass seine Erfahrung Washington davon überzeugen sollte, strengere Schutzmaßnahmen für US-Investoren zu erlassen, chinesischen Firmen, die Geschäftsgeheimnisse stehlen, den Zugang zu den Kapitalmärkten zu verweigern und die Verwendung chinesischer Bewertungen von Vermögenswerten, die manipuliert werden könnten, zu verbieten.

„Für mich ist es zu spät“, sagte er. „Ich hoffe aber, dass alle amerikanischen Unternehmen aus meiner schlechten Erfahrung lernen.“

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