Et år senere er den prangende vision kommet katastrofalt af sporet.

Antaler

Saleens kinesiske bagmænd har anklaget hans forretningspartner for bedrageri og underslæb og overtaget virksomheden, indefrosset dens konti og tvunget hundredvis af medarbejdere ud af arbejde. Politiet foretog en razzia på den nye, vidtstrakte fabrik, der er prydet med Saleens navn. To ledende medarbejdere blev tilbageholdt, og ved en retskendelse blev virksomhedens showroom i Shanghai forseglet.

Saleen hævder, at de kinesiske aktionærer planlagde at stjæle hans intellektuelle ejendomsret og har ansøgt om mere end 500 kinesiske patenter på hans design og teknologi. Historier i Kinas statsejede medier giver en anden beskrivelse – en af en vaklende startup, der spildte offentlige midler på lanceringen, mens dens første køretøj floppede, og hvis teknologi var langt mindre værd, end de statslige aktionærer var blevet forledt til at tro.

Historien om Saleens joint venture med regeringen i den østlige by Rugao begyndte med endnu en amerikansk iværksætter, der vadede ind i Kina med drømme om at opbygge en lukrativ global forretning.

Reklame

Dette løfte strandede på fejlberegninger, mistanker og uerfarenheden hos en sportsvognsguru, der vidste mere om motortuning end om finansielle manøvrer. Saleen siger, at han er blevet en advarselshistorie om at handle med Kina, hvor det påståede tyveri af udenlandske virksomheders forretningshemmeligheder – og et uigennemsigtigt retssystem, der favoriserer Kinas statsstøttede virksomheder – har givet grobund for Trump-administrationens stadig dybere kolde krig med Beijing.

Politik

Kina ‘har taget handskerne af’ i sine tyverier af amerikanske teknologiske hemmeligheder

Nov. 16, 2018

“Det, jeg forsøger at gøre, er at bringe frem i lyset, hvordan amerikanske virksomheder vil bidrage med IP, mærker og knowhow til det kinesiske marked – og fra den ene dag til den anden vil de ændre retning, smide dig ud og beholde IP’en”, sagde Saleen.

Reklame

Tvisten kan gå til voldgift i Hongkong, hvor Saleens forretningspartner – den kinesiskfødte amerikaner Charles Xiaolin Wang, der er bosiddende i USA, og som flere år tidligere blev efterforsket af de amerikanske myndigheder – har sagsøgt Rugao-regeringen for brud på joint venture-aftalen. I et interview benægtede Wang beskyldningerne om bedrageri.

Hvad end udfaldet bliver, er Saleens forsøg på at bringe sine højtydende biler til Kina styrtet sammen, og det har efterladt den 71-årige mand fyldt med beklagelse.

“Da det kom til at tage mit mærke på globalt plan, så det virkelig ud til at tilbyde mig en mulighed, som jeg ikke kunne afslå,” sagde Saleen. “Set i bakspejlet er jeg klar over, at aftalen var for god til at være sand.”

Reklame

Steve Saleen poserer med Saleen S7 på sin Irvine-fabrik i 2003.

Steve Saleen i 2003 på sin Irvine-fabrik med Saleen S7.
(Karen Tapia-Andersen / Los Angeles Times)

Den Inglewood-fødte Saleen, der kørte konkurrenceræs med Ford Mustangs i 1970’erne og 1980’erne, har skabt sig et navn som en mester i at modificere den ikoniske amerikanske muskelbil. Saleens tilpassede Mustangs, der blev udstyret med overlegne motorer, affjedringer og transmissioner på hans fabrik i Irvine, slog ofte Porsche og Ferrari på banen og kostede langt mindre, hvilket gjorde højtydende racerbiler inden for rækkevidde for amerikanske entusiaster.

I 2000 debuterede han med S7 – en lav, snoet to-sædet bil med vingelignende døre, designet og bygget helt fra bunden – som gik fra 0 til 60 på 2.8 sekunder og blev hurtigt en af verdens førende superbiler.

Reklame

Hans liste af kendte kunder voksede til at omfatte Tom Cruise og Derek Jeter, men nogle forhandlere og entreprenører begyndte at klage over manglende leverancer og ubetalte checks. I september 2014 rapporterede Saleen Automotive til SEC, at den kun havde 7.261 dollars i kontanter og skyldte mere end 5,6 millioner dollars til leverandører, banker og skattevæsenet, hvilket gav anledning til “betydelig tvivl” om, hvorvidt den kunne holde sig flydende.

En potentiel livline dukkede op i 2015 med et besøg på Saleens fabrik i Corona af en delegation fra Rugao, en by med 1,4 millioner indbyggere, der er bygget på landbrugsjord i Yangtze-flodens delta, to timer nord for Shanghai. Embedsmænd fortalte Saleen, at de drømte om at bygge “et mini-Detroit” og ledte efter et stort bilfirma til at komme ind og skabe arbejdspladser.

Den, der lavede aftalen, var Wang, en advokat og forretningsmand med Duke-uddannelse og forbindelser i Kina, men med en broget historie.

Rådgivning

Føderale tilsynsmyndigheder havde undersøgt Wangs tidligere bilforetagende – et elbilfirma kaldet GreenTech, der også blev støttet af den tidligere guvernør Terry McAuliffe fra Virginia – for påstået misbrug af et program, der opfordrede til udenlandske investeringer i bytte for green cards. Selv om der ikke blev rejst nogen anklager, blev GreenTechs planer om at bygge batteridrevne køretøjer på en fabrik i Mississippi i landdistrikterne forpurret.

Der fulgte retssager fra staten og ulykkelige kinesiske investorer. Virksomheden indgav konkursbegæring i 2018.

Charles Xiaolin Wang forsøgte at bringe en fabrik til elektriske køretøjer til Tunica, Miss., men projektet mislykkedes.

Charles Xiaolin Wang forsøgte at bringe en fabrik til elektriske køretøjer til Tunica, Miss.., men projektet mislykkedes.
(Peter L. Thomas / Tunica Times)

Advertisering

Saleen trak på skuldrene af de juridiske problemer og kaldte Wang, som han har kendt i et årti, for “meget hæderlig og ligefrem”. Parret tog en majoritetsandel i joint venture-selskabet, der blev døbt Jiangsu Saleen Automotive Technology, med Wang som formand og Rugao, der lovede 1,1 milliarder dollars i kapital og lån. Saleen, der er næstformand, gav ingen kontanter, men i aftalen blev hans ekspertise og teknologi vurderet til 800 millioner dollars.

Det var et svimlende beløb, især i betragtning af Saleens problemer i USA. Ifølge aftalen skulle JSAT betale hans firma et tocifret millionbeløb i honorarer for at designe og udvikle køretøjer, herunder S1 – Saleens første helt nye sportsvogn i årevis – som skulle fremstilles i Rugao med henblik på salg på verdensplan.

“Steves køretøj er anderledes end alle andre masseproducerede køretøjer” i Kina, sagde Wang. “Det er højtydende, og det kræver en masse tekniske specialiteter, som selv i dag ingen i Kina ved, hvordan man gør.”

Reklame

Aftalen hjalp Saleens amerikanske virksomhed i USA med at mere end fordoble sine indtægter og vendte et tab på 5,5 millioner dollars i 2018 til et overskud på 2,5 millioner dollars det følgende år, ifølge SEC-registreringer. Saleen fløj frem og tilbage mellem USA og Kina, mens JSAT åbnede et virksomhedskontor i Shanghai, byggede to produktionsanlæg i Rugao og ansatte omkring 1.000 medarbejdere.

En luftfoto af Jiangsu Saleen-bilfabrikken i Rugao, Kina.

An aerial view of the Jiangsu Saleen auto plant in Rugao, China.
(Saleen Automotive Inc.)

Så kom lanceringen i juli 2019 på det nationale stadion, det tidligere olympiske sted kaldet “Fuglereden”, som Wang fortalte de kinesiske medier, at han brugte mere end 8 millioner dollars på. Ud over S1 viste Wang tre prototyper frem: en ny S7, en SUV og en batteridrevet to-sæders bil kaldet Maimai, Saleens indtræden på et overfyldt kinesisk marked for elbiler, der domineres af den pengestærke Tesla.

Reklame

Den første JSAT-model til salg i Kina, den lille Maimai efterlod kommentatorer til at klø sig i hovedet. Dens 109-hestes motor og legetøjslignende design – nogle prototyper havde emojis med glade ansigter på motorhjelmen, andre et tegneseriebarn på en cykel – passede næppe til Saleens kraftige mærke.

Maimai var faktisk en opdateret version af MyCar, den lavhastighedskøretøj, som Wang havde planlagt at bygge i Mississippi. Reaktionen på dens form og den heftige pris på 22.000 dollars var skræmmende.

En Maimai elbil udstillet i Jiangu Saleens showroom i Beijing i begyndelsen af 2020.

En Maimai elbil udstillet i Jiangu Saleens showroom i Beijing i begyndelsen af 2020.
(Tycho de Feijter)

Reklame

“Der er mange overlegne (med hensyn til ydeevne, rækkevidde og funktionalitet) muligheder på det kinesiske marked til sammenlignelige eller lavere priser”, konkluderede en moderator på ChinaCarForums hjemmeside.

Bilen var en fiasko. Seks måneder efter lanceringen var der ifølge en rapport fra et statsligt medie kun registreret 27 Maimais i hele landet.

Problemerne hos JSAT kom til offentlighedens kendskab i april, da en tidligere jurist, Qiao Yudong, offentliggjorde en lang erklæring på nettet, hvori han påstod, at Wang havde solgt Rugao-investorerne ringere teknologi støttet af svigagtige værdiansættelser og havde ført penge videre til sin kone og andre medarbejdere. Qiao hævdede, at Rugao-regeringen havde brugt næsten 1 mia. dollar af offentlige midler på et joint venture, der næsten ikke havde produceret nogen biler.

Antalelser

Wang afviste påstandene som værende et produkt af en utilfreds tidligere ansat og sagde, at han aldrig havde kontrolleret virksomhedens regnskaber.

Efter en revision foretaget af den statslige investor, Nantong Jiahe Technology Investment and Development, beordrede en distriktsdomstol i juni, at fabrikkerne og kontoret i Shanghai skulle lukkes. Politiet ransagede produktionsanlægget, beordrede arbejderne til at forlade stedet og tilbageholdt virksomhedens tyske produktionschef Frank Sterzer i flere timer, indtil det lykkedes ham at kontakte tyske diplomater for at få ham løsladt. Sterzer, der fortsat befinder sig i Kina, afviste at kommentere sagen.

På Jiangsu Saleens kontor i Shanghai har de ansatte hængt et banner op med krav om lønninger, der er skyldige, siden selskabet lukkede.

På Jiangsu Saleens kontor i Shanghai har de ansatte hængt et banner op med krav om lønninger, der er skyldige, siden selskabet lukkede.
(Saleen Automotive Inc.)

Reklame

De kinesiske investorer tog kontrol over bestyrelsen i sidste uge og har lagt sag an mod Wang, der har været hjemme i Washington-området under COVID-19-pandemien. Han sagde, at han ikke har nogen planer om at vende tilbage til Kina, da han mener, at han ikke vil få en retfærdig retssag.

Mens dette foregik, sagde Wang, at han erfarede, at joint venture-selskabet i al stilhed havde ansøgt om design- og teknologipatenter for biler i forbindelse med Saleens arbejde i Kina, hvoraf mange ikke angav Saleen som opfinder. Saleen hævdede, at hans kinesiske partnere havde planer om at skubbe ham ud fra starten.

Men i henhold til deres aftale tilhører enhver intellektuel ejendom, der udspringer af Saleens arbejde i Kina, joint venture-selskabet. Det kan komplicere hans bestræbelser på at anfægte patentansøgningerne, siger eksperter.

Reklame

“I et normalt joint venture er der altid en vis teknologioverførsel”, sagde Tycho de Feijter, der er ekspert i den kinesiske bilindustri, og som beskrev joint venture-selskabet som et dyrt misforhold mellem forventninger.

“Steve Saleen så en masse guld for enden af den kinesiske regnbue, han foretog ikke ordentlig research om sine partnere og anede ikke, hvad han gik ind til,” sagde De Feijter. “Lignende historie for den kinesiske side. De så også guld, hvor der ikke var noget, havde ingen erfaring med bilproduktion og havde ingen idé om, hvad eller hvem Saleen egentlig var.”

Steve Saleen på L.A. Auto Show i 2017.

Steve Saleen på L.A. Auto Show i 2017.
(Jae C. Hong / Associated Press)

Reklame

Wang, 54, tog ansvaret for ventureets kollaps.

“Steve er en ægte bilfyr; det eneste, han ønsker at gøre, er at lave fantastiske biler,” sagde Wang. “Han vil måske ikke høre mig sige dette – jeg tror ikke, at han er en meget sofistikeret, snu forretningsmand. Hele hans verden er simpelthen at lave biler. Og jeg fik ham ind i dette rod. Jeg er ked af det.”

Saleen sagde, at det var for tidligt at bedømme virkningen på hans berømte mærke. Men Saleen Automotive’s seneste årsrapport til SEC tegner et dystert billede, idet det hedder, at joint venture-selskabet tegnede sig for mere end tre fjerdedele af virksomhedens indtægter, og at “enhver reduktion i forretningen med JSAT sandsynligvis ville medføre, at vores indtægter ville falde væsentligt.”

Antaler

Med forhandlinger om en amerikansk -Kina fase 2 handelsaftale er gået i stå, sagde Saleen, at hans erfaring burde overbevise Washington om at indføre strengere beskyttelse af amerikanske investorer, nægte kinesiske virksomheder, der stjæler forretningshemmeligheder, adgang til kapitalmarkederne og forbyde brugen af kinesiske værdiansættelser af aktiver, der kan være genstand for manipulation.

“Det er for sent for mig,” sagde han. “Det, jeg håber, er, at alle amerikanske virksomheder lærer af min dårlige erfaring.”

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.