Overslagene over antallet af parasitoid-arter varierer meget: de fleste er meget små, så der er mange uopdagede arter. Nogle sætter loftet til 2 millioner.

“Der er sandsynligvis flere arter af dem end nogen anden slags dyr på Jorden”, siger Andrew Forbes fra University of Iowa i Iowa City. “Hvis man stopper op og tænker på det enorme antal dyr på Jorden, der lever af at lægge æg i andre dyr og gøre alle mulige forfærdelige ting ved dem, før de spiser dem levende, kan det give en stof til eftertanke.”

Den forfædres parasitoid hveps lignede sandsynligvis de moderne savfluer, som lever af dødt træ, der er blevet fordøjet af symbiotiske svampe. Det kan være, at en art mistede svampene og derfor begyndte at dræbe andre arter, der gjorde det.

Den første opgave for en voksen parasitoid er at finde en passende vært. Hun identificerer først sit foretrukne levested, som har et tydeligt udseende og en tydelig lugt. Derefter gælder det om at lægge et æg på passende vis.

Vespen kan stikke larven på denne måde et dusin gange

For at klare dette har de fleste snyltehvepse et nåleagtigt organ, hvormed de kan stikke deres vært. For eksempel stikker Iseropus- hvepse deres æg ind i larverne af Hemerocampa-møl. I et foredrag fra 1929 beskrev entomologen Robert Cushman angrebet i detaljer.

Iseropus angriber Hemerocampa-larven sent i dens liv, når den allerede har bygget sin kokon i et elmetræ. Hvepsen lander på træet og føler rundt efter kokonen.

“Ivrigt tester hun den over det hele, indtil hun tilsyneladende er tilfreds med, at den passer til hendes formål, tager et fast greb med fødderne, buer sit underliv, indtil stiletten peger vinkelret mod kokonen, og stikker den så gennem maskerne”, ifølge Cushman. Hvepsen kan stikke larven på denne måde et dusin gange.

Andre arter skal arbejde langt hårdere. Deres værter kan kæmpe imod.

Den opsigtsvækkende, metalliske Lasiochalcidia pubescens (nogle gange L. igiliensis) lægger sine æg på larver af myrefluer. Det lyder som en monumentalt dårlig idé, for myrelarver er glubske rovdyr.

Hun provokerer myrelarven til at angribe sine ben

De graver små gruber i sand og begraver sig derefter i bunden. Når en uheldig myre kommer ind i gruben, glider den ned ad siden, og myreløven griber den i sine kraftige kæber.

Trods risikoen har L. pubescens udviklet sig til at lægge sine æg i myreløvens strube.

Hun provokerer myreløven til at angribe hendes ben med sine kæber. Når myren griber fat, holder hun dens kæber fra hinanden ved hjælp af sine muskuløse ben og injicerer forsigtigt et æg ind i membranen i myrens blottede hals.

Andre parasitoider er langt mere forsigtige. De nærmer sig ikke engang deres værter og efterlader i stedet æg til dem, så de kan finde dem.

En familie, Eucharitiderne, bruger myrelarver som værter. De lægger deres æg på planter i nærheden af myreboer. Når hvepselarverne kommer ud, sidder de rundt omkring, indtil de støder på en myre, der er på vej tilbage til sin rede.

Andre parasitoider må vove sig ind på virkelig farligt territorium

Når de er inde i myreboet, sætter parasitoidlarven sig fast på en myrelarve. Den udsender en kemisk buket, der ligner dens myreværter så meget, at myrerne accepterer dens tilstedeværelse.

Selv når den bliver til en voksen hveps, behandler myrerne den som en af deres egne og plejer og fodrer den. Inden den myreimiterende lugt aftager, kommer hvepsen ud af boet og forlader det.

Andre snyltehvepse må bevæge sig ind på virkelig farligt territorium for at finde deres værter. En japansk art har lært at dykke under vandet.

Agriotypus gracilis lægger sine æg i pupperne af en snylteflue kaldet Goera japonica. Ligesom alle andre guldsmedefluer bygger disse larver beskyttende hylstre af silke og sandkorn. De lever også 6-15 tommer under vandet.

Larver, der udvikler sig inde i en værts krop, har brug for at få luft

For at nå frem til en, kravler hvepsehunnen ned ad en plantestamme eller siden af en fritliggende sten. Hun kan overleve ca. 14 minutter under vandet. Hendes tykke hår danner en slags boble, der gør det muligt for hende at trække vejret.

Når hunnen har lagt et æg, flyder hunnen op til overfladen for at lede efter en ny puppe. Når larverne klækker, æder de normalt deres vært.

Larver som disse har det let. De befinder sig uden for værtens krop, så de kan trække vejret normalt. Larver, der udvikler sig inde i værtens krop, har dog brug for at få luft.

Encyrtus infidus er en parasitoid på skælinsektet Lecanium kunoensis (undertiden kaldet Eulecanium kunoense). Mange parasitoidlarver udvikler sig på én skjoldluslarve og bruger den som buffet.

De gør deres værter til deres personlige livvagter

I begyndelsen forbliver larverne fastgjort til det æg, de er klækket ud af, med en stilk. Dette hjælper dem med at få deres luft. Senere bliver der trængsel i skjoldets indvolde, larverne begynder at konkurrere om pladsen, og stilken bliver skåret over. Men hvepselarven har en løsning.

Skællingelarven har et netværk af rør, der forsyner den med luft i hele kroppen, kaldet trachea. Hver trachea ender i en åbning kaldet en spirakel, hvorigennem skællarven udveksler luft med omgivelserne.

Når parasitoidlarven mister forbindelsen med sit æg, smelter den sine spirakler sammen med skællarvens tracheesystem og “stjæler” luft, indtil den forpupper sig.

Andre parasitoider gør mere end at stjæle luften fra deres værter. De forvandler deres værter til deres personlige bodyguards.

I Brasiliens grønne undervegetation opsøger parasitoiden Glyptapanteles larver af møl Thyrinteina leucoceraea og afsætter op til 80 æg. Værtslarven fortsætter med at æde, selv efter at larverne er klækket fra æggene.

Den svinger hovedet voldsomt fra side til side for at holde rovdyr på afstand

Parasitoiderne lever af larvens indre, indtil de er klar til at forpuppe sig. Derefter æder de sig næsten alle ud af den stadig levende larve og spinder en kokon på en nærliggende kvist eller et nærliggende blad.

Der er dog nogle få af dem, der bliver inde i larven. Deres opgave er at kontrollere larven og få den til at vogte over deres forpuppende brødre og søstre.

Den belejrede larve holder op med at spise. Den bruger sin krop, som på dette tidspunkt er gennemhullet af huller, som et telt til at beskytte pupperne. Den svinger også hovedet voldsomt fra side til side for at holde rovdyrene på afstand. Når hvepsene kommer frem, dør larven.

Efter forpupningen skal den voksne larve komme frem fra sin værts krop. Dette er den særligt grusomme del, og den minder ikke så meget om den berømte bryst-burster-scene fra Alien.

Vespen kommer frem i meget stort omfang dækket af kropsvæsker og vævsfragmenter fra værten

I 1932 forklarede Curtis Clausen i en artikel, at den voksne hveps “først må bryde det pupparium, der omgiver den, og derefter skrabe eller bide en varierende mængde af værtens indvolde eller væv væk og til sidst skære et hul i det stærkt kitiniserede integument …”

Alt dette bide- og skærearbejde skaber et enormt rod, og “hvepsen kommer frem i meget stort omfang dækket af kropsvæsker og vævsfragmenter fra værten.” Mens hvepsen “let og hurtigt bliver renset”, dør den uheldige vært “straks som følge af denne grove lemlæstelse”.

Når dette er overstået, har de voksne hvepse en opgave tilbage for at fuldføre cyklusen. De skal parre sig.

Hanerne gør intet for at passe på æggene, så deres eneste opgave er at befrugte hunnerne.

I nogle parasitoider flyver hannerne rundt og søger efter kemiske signaler, der udskilles af modtagelige hunner. Men nogle gange er rollerne omvendt. Hos nogle arter af slægten Melittobia, som inficerer larver af solitære bier og hvepse, producerer hannerne lugte, der tiltrækker hunnerne i hobetal.

Melittobia lægger æg i sine værter, lige før de forpupper sig. Hunnen stikker værten til underkastelse og lægger derefter en klynge af æg på den ydre overflade. Denne enkle handling sætter et bizart seksuelt drama i gang.

Larverne æder sig gennem værtens hud, forpupper sig og bliver til hvepse. Næsten alle er hunner. Hvis værten er stor nok, udvikler æggene sig hurtigt til kortvingede hunner. Disse lægger endnu flere æg og dræner værten fuldstændigt.

Brødre kæmper mod hinanden om adgangen til deres spirende søstre.

Eg, der lægges senere, udvikler sig til langvingede hunner, som gnaver sig gennem værtens kokon og flyver ud for at finde flere ofre.

I mellemtiden begynder de få blinde hanner i kokonen at gøre kur til hunnerne. De hæver og sænker deres ben, stryger hunnerne med deres ben og antenner og flagrer med vingerne, ifølge en undersøgelse fra 2008 foretaget af Robert Matthews fra University of Georgia i Athens.

Konkurrencen mellem hannerne er hård. “Brødre kæmper mod hinanden for at få adgang til deres spirende søstre”, ifølge Matthews. Nogle gange ender det med, at alle hannerne dør.

Hunnerne står så tilbage uden partnere. Så de laver nogle flere.

En hvepsehun finder en ny vært og lægger nogle få æg, som regel mindre end ti. Alle disse æg udvikler sig til hanner.

Hun bliver her og stryger sine sønner med sine antenner og ser dem vokse til pupper og derefter komme ud som voksne. Mens de fleste hunparasitoider forlader deres afkom, så snart benene er lagt, kan Melittobia-hunnerne være positivt moderlige.

Når den første voksne han kommer frem, parrer hunnen sig med ham. Efter at være blevet befrugtet af sin egen søn, lægger hun et helt kuld æg på den samme vært.

Hvis det virker som en ret besynderlig måde at formere sig på, så hold dig fast, for Copidosoma floridanum har gjort det endnu bedre. “Disse hvepse opfandt den genetiske kloning længe før, at mennesket overhovedet havde en anelse om idéen”, siger John Werren fra University of Rochester i New York.

En hun af C. floridanum lægger et enkelt æg i ægget af en noktydmøl. Værtsægget klækkes, og værtslarven vokser, tilsyneladende uvidende om de 1500-2000 parasitoidlarver, der er i den. Når værten når sit sidste larvestadie, begynder parasitoidlarverne at spise den og udvikler sig hurtigt.

Ved at dræbe deres halvbrødre laver de mad til deres identiske søstre

“Når embryonerne begynder at udvikle sig, deler de sig, og deler sig, idet hvert æg laver identiske genetiske kopier af sig selv,” siger Werren. “Det er tvillinger, der er gået helt amok.”

Blandt de genetisk identiske døtre bliver en delmængde af dem “soldater”. De udvikler sig hurtigere end deres søstre og forsvarer værten. Hvis en anden hveps nærmer sig, angriber de hende og æder de æg, som hun måtte nå at lægge.

Soldaterhunnerne gør også noget, der virker kontraproduktivt: de opsøger deres brødre og dræber dem. Det gør de, fordi de er genetisk identiske med deres søstre, men kun deler halvdelen af deres DNA med deres brødre. Ved at dræbe deres halvbrødre skaber de føde til deres identiske søstre.

Et fåtal hanner undslipper slagtningen. De parrer sig til sidst med de fertile hunner, der kommer frem senere, og cyklussen fortsætter.

Du føler måske, at parasitoider er uhelbredeligt forfærdelige. Men det mærkelige er, at de er ret nyttige, især fordi hver enkelt parasitoid er så specifik i sit valg af vært.

Hvert år bliver en femtedel af verdens afgrøder ædt af skadedyr: f.eks. går ca. 25 % af Indiens ris tabt på grund af insekterne. Parasitoider kan bekæmpe disse skadedyr uden brug af skadelige insekticider.

Ofte forstår vi ikke de indviklede relationer mellem parasitoider og deres værter.

Tilbage i 1888 decimerede den bomuldsagtige pude-skælinsekt citrusmarkerne i Californien. Så landmændene hentede et “nu legendarisk rovdyr” ind, nemlig den australske parasitoid vedalia-bille. Den undertrykte hurtigt pudeskællene, som selv nu stadig holdes i skak.

I slutningen af det 20. århundrede havde verden set mere end 3600 målrettede introduktioner af parasitoider mod mere end 500 skadedyr i næsten 200 lande og øer.

Men mange har ikke været lige så succesfulde som vedaliabillen. Kun 30 % af de introducerede parasitoider var i stand til at etablere sig med succes, og af disse har kun 36 % fuldstændig kontrolleret deres målskadedyr.

Dette er ikke en fiasko fra deres side, men snarere fra vores side. På trods af mere end et århundredes arbejde forstår vi ofte ikke de indviklede relationer mellem parasitoider og deres værter. Den vilde mangfoldighed af disse insekter er tilsyneladende stadig uden for vores rækkevidde.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.